‘Waar is hij nu?’ Kherson-moeder zoekt zoon na Russische retraite

Door Tom Balmforth

KHERSON, Oekraïne (Reuters) – Anna Voskoboinik, een eenbenige vrouw in een rolstoel, houdt zich vast aan de hulp die ze had gekregen op een overvol humanitair distributiepunt in de bevrijde stad Kherson in Oekraïne en kan zich moeilijk een leven voorstellen zonder haar enige zoon.

Russische troepen, zei ze, arresteerden Oleksii, 38, een voormalig soldaat, drie maanden geleden bij een controlepost en lieten hem nooit vrij voordat ze zich terugtrokken van de rechteroever van de rivier de Dnipro na bijna negen maanden de stad bezet te hebben gehouden.

“Waar is hij nu? Ik weet het niet. Ik zou naar het einde van de wereld gaan om erachter te komen. Hij is mijn enige zoon. Hij was altijd dichtbij. Nu…” zei ze in tranen.

In de chaos van een heroverde stad zonder stroom, stromend water of goed mobiel signaal en waar het gebulder van artillerievuur nog steeds klinkt, richt de aandacht zich op honderden mensen waarvan wordt aangenomen dat ze in Russische hechtenis zitten of vermist worden.

Het gaat onder meer om mensen zoals de zoon van Voskoboinik, wiens verblijfplaats een mysterie is, en omwonenden die tijdens de bezetting door Russische troepen zijn gearresteerd en verder zijn weggevoerd.

Autoriteiten zeggen dat het onmogelijk is hun aantal te schatten in een uitgestrekt bevrijd gebied waar de communicatie fragmentarisch is, mijnen een bedreiging vormen en er nog steeds wordt gevochten met Russische troepen aan de overkant van de rivier.

“Er is een heel groot communicatieprobleem, vooral op het platteland”, zegt Volodymyr Zhdanov, de contactpersoon voor vermiste personen van de regionale Kherson-administratie.

Rusland beschouwt Kherson als zijn territorium en onderworpen aan zijn wetten nadat het een “referendum” had georganiseerd dat door Kiev en het Westen werd veroordeeld als een onwettige klucht.

Oekraïne heeft sinds het begin van de oorlog gevallen van ontvoering of verdwijning geregistreerd van meer dan 900 mensen in de regio Kherson, aldus het regionale parket. Dat zijn onder meer lokale politici, priesters en gewone burgers.

Van dat totaal zijn 480 mensen vrijgelaten, maar 379 blijven in Russische hechtenis, zei de woordvoerster van de aanklager, Anastasia Vesilovskaya. Bijna 400 burgers zijn omgekomen bij niet-gespecificeerde Russische oorlogsmisdaden in de regio, voegde ze eraan toe.

Zhdanov vertelde Reuters dat het aantal vermisten veel hoger zou kunnen zijn.

“Onofficieel zouden het er zelfs duizenden kunnen zijn, als we de doden meerekenen… We kunnen het aantal nu gewoon niet vaststellen. Als het gebied volledig ontzet is, zullen we dit kunnen vaststellen”, zei hij.

Het Russische ministerie van Defensie reageerde niet onmiddellijk op vragen over individuele gevallen en het totale aantal vermisten in Kherson.

Landelijk schat de in Den Haag gevestigde Internationale Commissie voor Vermiste Personen dat meer dan 15.000 mensen vermist zijn, onder wie gedetineerden, degenen die gescheiden zijn van hun dierbaren en mensen die zijn vermoord en begraven in geïmproviseerde graven.

DE ZOEKTOCHT

Voskoboinik probeerde het verhaal van haar zoon te ontrafelen door met een celgenoot te praten die samen met hem was vastgehouden.

Ze zei dat haar was verteld dat haar zoon had gedronken en werd tegengehouden bij een controlepost waar zijn herdershond de broekspijp van een soldaat vastgreep. De hond werd doodgeschoten, haar zoon klaagde en werd prompt gearresteerd en naar een politiebureau gebracht, voegde ze eraan toe.

“Ik heb iedereen al gevraagd (waar hij is) – het leger, de politie … om me te helpen mijn zoon te vinden.”

In de kathedraal van St. Catherine langs de weg van het wrak van de tv-toren van Kherson, zei pater Petro dat Ihor Novoselskyi, een medepriester van de Oekraïens-orthodoxe kerk, op 29 augustus door Russische troepen was gearresteerd en afgevoerd.

Hij zei dat hij niet wist waar Novoselskyi, een familielid dat predikte in de kerk in het dorp Tokarivka op de rechteroever van de Dnipro, was of waarom hij precies was gearresteerd.

Hij voegde eraan toe dat Novoselskyi 50 was geworden terwijl hij in hechtenis zat.

Maria Zaporozhets, een inwoner van Kherson die in april naar Oekraïens gecontroleerd gebied vertrok, zei dat haar neef Pavlo Zaporozhets, 32, op 9 mei was gearresteerd in de zuidelijke stad, de dag waarop Rusland de overwinning van de Sovjet-Unie in de Tweede Wereldoorlog markeert.

Telefonisch zei ze dat de voormalige soldaat drie maanden werd vastgehouden en gemarteld in de kelder van een politiebureau in Kherson, Energy Workers’ Street nr. 3, en werd beschuldigd van “terrorisme” volgens het Russische wetboek van strafrecht.

Die faciliteit werd tijdens de bezetting door sommigen “de Yama” – “gat” in het Engels – genoemd en kreeg bekendheid in de stad omdat tientallen inwoners beweerden dat ze daar waren gemarteld door de Russische bezetter.

Moskou heeft beschuldigingen van misbruik tegen burgers en soldaten verworpen en heeft Oekraïne beschuldigd van het organiseren van dergelijk misbruik in plaatsen als Bucha.

Maria zei dat Pavlo in augustus naar de Krim werd gebracht, het door Rusland gecontroleerde Oekraïense schiereiland dat in 2014 door Moskou werd geannexeerd, en in SIZO-1, een voorlopige hechtenis, in de stad Simferopol werd geplaatst.

Hij kreeg een Russische advocaat toegewezen die weigerde met Pavlo’s familieleden te praten, zei ze. De familie zamelde het geld in voor hun eigen advocaat van wie ze de details van de zaak vernamen. Ze gelooft dat haar neef nu in SIZO-2 zit.

Hij kan tot 20 jaar gevangenisstraf krijgen, zei ze, eraan toevoegend dat Pavlo de getuigenis die hij onder dwang tegen zichzelf had afgelegd, veranderde toen de nieuwe advocaat zijn zaak aannam.

“Onze hoop is alleen gevestigd op een gevangenenruil”, zei ze.

(Rapportage door Tom Balmforth; bewerking door Mike Collett-White en William Maclean)

Leave a Comment