Roger Federer sluit zijn carrière af met een nederlaag, maar schittert nog steeds naast oude vriend en rivaal Rafael Nadal

De bewondering van de menigte, schijnbaar eindeloze applaus en gezangen van “Roger, Roger, Roger,” bracht Federer tot tranen toe.

“Ik vond het leuk om mijn schoenen nog een laatste keer te strikken. Alles was de laatste keer.”

De epische tiebreak die de overwinning voor het Amerikaanse paar bezegelde, was een passend einde van niet alleen een wedstrijd die, ondanks de intense en vaak emotionele opbouw, de verwachtingen ver overtrof in zijn grootsheid en kwaliteit, maar ook een carrière die zoveel heeft voortgebracht geniale momenten en verschaften vreugde aan zovelen.

Roger Federer van Team Europe toont emotie bij het erkennen van de fans na hun laatste wedstrijd in de O2 Arena op 23 september 2022 in Londen, Engeland.

Voor een driedaagse competitie tussen teams uit Europa en de rest van de wereld die sinds de start in 2017 zelden meer dan een tentoonstelling heeft gevoeld, voegde de aankondiging van Federer’s pensionering wat welkom prestige toe aan het spel van dit weekend.

Terwijl de competitie, met negen rechtstreekse enkel- en drie dubbelspelwedstrijden, voorheen misschien weinig wereldwijde aandacht kreeg, was de editie van dit jaar nu zonder twijfel een van de grootste tennisevenementen van het jaar geworden.

Roger Federer, een genie die ervoor zorgde dat tennis er moeiteloos uitzag

Dit was natuurlijk grotendeels te danken aan het feit dat het de zwanenzang van Federer was, maar het gaf tennisfans ook iets dat ze al jaren niet hadden gezien: Federer, Nadal, Novak Djokovic en Andy Murray, allemaal gezond en samen aan het strijden op hetzelfde toernooi.

Berichten op sociale media van deze vier supersterren in de week voorafgaand aan het evenement zouden fans ongetwijfeld nostalgisch hebben doen voelen. Het kwartet toonde oprechte warmte voor elkaar, vergelijkbaar met een groep schoolvrienden die al jaren niet meer samen waren, terwijl ze de bezienswaardigheden van Londen verkenden.

Maar misschien kwamen de gevoelens van nostalgie niet alleen voort uit de 2022 Laver Cup die het einde betekende van Federer’s lange en legendarische carrière, maar ook van het feit dat het eindelijk het begin van het einde van het gouden tennistijdperk bevestigde.

Nu Nadal, Djokovic en Murray allemaal ver in de dertig zijn en allemaal op een bepaald moment tijdens hun carrière langdurig geblesseerd zijn geweest, doemt hun uiteindelijke pensionering nu groot op in de sport.

Deze vier spelers — “de grote 3 plus een of andere clown”, zoals Murray het komisch op zijn eigen Instagram-pagina uitdrukte — zullen officieel nooit meer hetzelfde toernooi vereren.

Federer serveert tijdens de wedstrijd van vrijdag.

Afscheid van een legende

Waar Federer’s prestaties op het veld tot de groten in het mannenspel behoren, zal ter discussie staan ​​- hoewel hij ongetwijfeld in de top drie staat – lijdt het geen twijfel dat hij de meest transcendente tennisser is die ooit een racket oppakte.

Grotendeels vanwege de manier waarop hij het spel speelde, heeft niemand anders in de sport de wereldwijde aanbidding, de goedkeuringen gekregen of een cultureel icoon geworden zoals de zachte Zwitserse superster.

Het grootste deel van zijn carrière leek Federer over het veld te glijden in plaats van te rennen, zijn lokken vloeiden en stuiterden boven zijn hoofdband, terwijl zijn waanzinnig esthetische eenhandige backhanded misschien wel het meest iconische en herkenbare shottennis ooit werd.

Wat nog belangrijker is, de schoonheid van zijn spel bracht – op het hoogtepunt van zijn kunnen – ongekend succes. Hij werd de eerste speler die het vorige herenrecord van 14 grand slams-titels van Pete Sampras overtrof, en werd vervolgens de eerste die de mijlpaal van 20 bereikte.

Hoewel Nadal en Djokovic nu misschien zijn grand slam-totaal hebben overtroffen, hebben de epische gevechten die Federer tijdens zijn carrière met deze twee spelers had, alleen maar bijgedragen aan zijn nalatenschap.

Op een andere dag waren de drie wedstrijden die voorafgingen aan het laatste afscheid van Federer op zichzelf misschien opmerkelijk – Muray versus Alex De Minaur was een bijzonder boeiende ontmoeting – maar vandaag voelde als een warming-up voor het hoofdevenement.

Tegen het einde van de tweede set van Murray’s wedstrijd tegen De Minaur – die de Australiër won in een tiebreak in de derde set om het eerste punt van de dag van Team World te verdienen – had Federer zijn korte broek en hoofdband aangetrokken in het Team Europa dugout en leek klaar om naar de rechtbank te gaan, wat alleen maar bijdroeg aan de anticipatie die zich in de arena gestaag had ontwikkeld.

In het interview op de baan van De Minaur na de wedstrijd vertelde hij hoe hij Team World zou toejuichen tegen Nadal en Federer, wat ertoe leidde dat de 23-jarige ronduit werd uitgejouwd door een menigte die vervolgens in lachen uitbarstte.

Roger Federer van Team Europe op dag één van de Laver Cup in de O2 Arena in Londen op vrijdag.

Man van het moment

Toen Federers naam eindelijk werd aangekondigd toen hij het veld betrad, was het lawaai van de menigte zo oorverdovend dat het de stem van de omroeper volledig overstemde voordat hij de Zwitser en zijn dubbelpartner Nadal kon voorstellen.

De 41-jarige kreeg opnieuw een daverend gejuich toen zijn prestaties werden voorgelezen tijdens de warming-ups, maar het luidste gebrul kwam toen Federer een volley wegsloeg om hem en Nadal hun eerste punt van de wedstrijd te bezorgen.

Tijdens de meeste eerste uitwisselingen zat Federer nog steeds een gat in de schoten terwijl hij zich met zijn kenmerkende gratie over het veld droeg, maar toen hij een dropshot van Tiafoe achtervolgde die niet twee meter voor hem landde, begon de leeftijd in Federers benen om voor het eerst te laten zien toen hij worstelde om de bal te bereiken.

Niet dat deze momenten vaak voorkwamen, een opmerkelijke gedachte gezien zijn leeftijd en de drie knieoperaties die hij heeft ondergaan. In feite, terwijl hij een opmerkelijke aanraking bleef laten zien – met name op het net – is het waarschijnlijk dat de meeste mensen in de volle zaal in de O2 Arena zich afvroegen waarom hij überhaupt met pensioen ging.

Eén moment in het bijzonder zorgde voor geschokte zuchten van de menigte toen de grote schermen de herhalingen vertoonden. Terwijl hij een korte bal achtervolgde, kneep Federer zijn forehand door het kleine gaatje tussen het net en de paal.

Ze verloren misschien het punt toen de bal onder de bovenkant van het net doorging, maar zelfs in de laatste wedstrijd van zijn carrière produceerde Federer momenten die de meesten nog nooit eerder op een tennisbaan hadden gezien.

Federer poseert met Nadal, Djokovic en Murray na een oefensessie voorafgaand aan de Laver Cup van 2022.

Misschien niet verrassend, er leek nog steeds veel magie over te zijn in wat veel kijkers tijdens zijn carrière vaak hebben beschreven als een toverstok in plaats van een racket.

Zowel Federer als Nadal glimlachten in het begin veel, waaronder een lach toen Federer het plan voor het komende punt duidelijk verkeerd had begrepen en terug moest lopen naar zijn partner voor nog een debriefing, wat ertoe leidde dat de Zwitser schaapachtig zijn handen omhoog hield verontschuldigen.

Maar naarmate de eerste set vorderde, veranderde de stemming op het veld toen het meedogenloze competitieve karakter dat deze twee spelers in de loop der jaren zo’n kracht heeft gemaakt, eindelijk naar voren begon te komen.

Toen het paar, door fans liefkozend ‘Fedal’ genoemd, de eerste set met 6-4 pakte, was de sfeer in de arena op de rand van feeststemming.

Maar vergis je niet, Sock en Tiafoe waren zeker niet blij om zich om te draaien en Federer met een gemakkelijke overwinning de zonsondergang in te laten lopen. Het Amerikaanse duo brak al vroeg in de tweede set de service omdat ze de feeststemming wilden verpesten, maar Federer en Nadal braken al snel terug om de pariteit te herstellen.

Roger Federer wordt gehesen na zijn Laver Cup Tennis-wedstrijd.

De beste wedstrijd van de wedstrijd kwam met een stand van 5-5, toen Nadal zes breakpunten wist te redden – waaronder een van back-to-back smashes van Federer die rauw gejuich van het publiek kregen – om het paar op de rand van de overwinning.

Maar Sock hield toen zelf een lastige servicegame om de set naar een tiebreak te brengen, het eerste punt waarvan Federer – en het hele stadion – dacht dat hij een aas had geserveerd, maar werd begroet met een “let”-call van de umpire die luid werd uitgejouwd door de hele arena.

Een briljante tiebreak van het Amerikaanse duo bezegelde de tweede set en leidde tot een epische beslisser.

Het drama dat in de derde set was verpakt – een 3-0 voorsprong geopend en verspild door Federer en Nadal, een brutale forehand die Tiafoe in de rug van Federer sloeg en een aas van Federer die werd begroet met een staande ovatie – was een passende einde aan een onvergelijkbare carrière.

Uiteindelijk maakte het niet zoveel uit dat Federer niet in staat was om de overwinning veilig te stellen en de emotie in zijn afscheidstoespraak – nauwelijks in staat om er doorheen te komen toen hij sprak over de steun die zijn familie hem tijdens zijn carrière had gegeven – verminderde ook zijn dubbelpartner tot tranen toe.

“Het voelt als een feest”, zei Federer. “Het is precies wat ik uiteindelijk wilde, precies waar ik op hoopte.”

Ben Morse van CNN heeft bijgedragen aan dit rapport.

Leave a Comment