Roger Federer koppelt met Rafael Nadal in laatste wedstrijd, valt in dubbel bij Laver Cup

LONDEN — Deze dag, deze wedstrijd, moest natuurlijk komen voor Roger Federer, en voor tennis, net zoals het onvermijdelijk moet zijn voor elke atleet in elke sport.

Federer nam vrijdagavond afscheid met een laatste wedstrijd voordat hij op 41-jarige leeftijd met pensioen gaat na een overtreffende trap carrière die bijna een kwart eeuw besloeg en 20 Grand Slam-titels en de rol van een staatsman omvatte. Hij sloot zijn dagen als professionele speler af met een verlies in het dubbelspel naast zijn oude rivaal Rafael Nadal voor Team Europe in de Laver Cup tegen Frances Tiafoe en Jack Sock van Team World.

De waarheid is dat de winnaars, de statistieken en de score (oké, voor de goede orde was het 4-6, 7-6 (2), 11-9) er niet toe deden, en waren allemaal zo volkomen naast de kwestie. Het ging immers om het afscheid zelf. Of, beter gezegd, het afscheid, meervoud: Federer’s tennis, voor de fans, voor zijn concurrenten en collega’s. En natuurlijk het afscheid van elk van die entiteiten aan Federer.

“Het was een perfecte reis”, zei Federer. “Ik zou het zo weer doen.”

Toen de wedstrijd en daarmee zijn tijd in het professionele tennis eindigde, omhelsde Federer Nadal, daarna Tiafoe en Sock. En toen begon Federer te huilen. Er waren genoeg tranen om rond te gaan; Nadal veegde ook zijn eigen weg.

“Als Roger de tour verlaat, gaat ook een belangrijk deel van mijn leven weg”, zegt Nadal, 36, die de woorden “verdrietig” en “onvergetelijk” gebruikte om de gelegenheid te beschrijven.

Terwijl cascades van klappen en geschreeuw van genegenheid van de tribunes kwamen, legde Federer zijn handen op zijn heupen, zijn borst deinende. Toen zei hij met zijn mond: “Dank je”, terwijl hij terug applaudisseerde naar de toeschouwers die hadden gezongen: “Laten we gaan, Roger! Laten we gaan!” tijdens de slotmomenten van een wedstrijd die meer dan twee uur duurde en omstreeks 12.30 uur eindigde

Zijn vrouw, Mirka, hun vier kinderen — tweelingmeisjes en tweelingjongens — en Federer’s ouders voegden zich daarna bij hem op de rechtbank voor omhelzingen en, ja, meer gehuil. Leden van beide teams kwamen samen om Federer in de lucht te hijsen.

“Het was een geweldige dag. Ik heb de jongens verteld dat ik blij ben; ik ben niet verdrietig”, zei Federer. “Ik vond het leuk om nog een keer mijn schoenen te strikken. Alles was de laatste keer.”

De Zwitserse ster kondigde vorige week aan dat het driedaagse teamevenement, dat was opgericht door zijn managementbedrijf, zijn laatste evenement zou zijn voordat hij met pensioen ging, en maakte toen duidelijk dat het dubbelspel de laatste wedstrijd zou zijn. Zijn chirurgisch gerepareerde rechterknie – de laatste van drie operaties kwam kort na een verlies in de kwartfinales van Wimbledon in juli 2021, die zal plaatsvinden als zijn officiële exit in het enkelspel – is niet in staat om hem door te laten gaan.

“Voor mij persoonlijk was het triest op het eerste moment, toen ik tot de conclusie kwam dat dit de beste beslissing was”, zei Federer deze week in een interview met The Associated Press over zijn emoties toen hij zich realiseerde dat het tijd was om te gaan. . “Ik hield het eerst een beetje in, en vocht er toen tegen. Maar ik kon de pijn voelen.”

Hij had gezegd dat hij wilde dat dit meer als een feest dan als een begrafenis zou aanvoelen, en de menigte stemde toe en stond op voor een luide en langdurige staande ovatie toen Federer en Nadal – elk met een witte bandana, een blauw shirt en een witte korte broek – samen naar voren kwamen. van een tunnel die naar de zwarte baan leidt voor de laatste wedstrijd op dag 1 in de O2 Arena. Ze bleven bijna 10 minuten op de been, tijdens de warming-up voor de wedstrijd, met telefooncamera’s omhoog om het moment vast te leggen.

Ze kwamen klaar om voor hem te brullen, sommige met Zwitserse vlaggen, sommige met zelfgemaakte borden (“Idol Forever” lees er een), en ze lieten zich horen met een muur van geluid toen Federer een forehandvolley-winnaar afleverde op het tweede punt van de wedstrijd. Soortgelijke reacties kwamen alleen bij de aankondiging van de stoelscheidsrechter voor de derde game van “Roger Federer om te serveren”, en opnieuw toen hij die game afsloot met een servicewinnaar van 117 mph.

“Het was duidelijk dat 99,9% van het publiek tegen ons was. Maar het was superleuk om gewoon deel uit te maken van die wedstrijd. Ik denk dat we voor altijd dankbaar zullen zijn om deel uit te maken van de laatste wedstrijd van de GOAT,” zei Sock, met behulp van de acroniem voor “Grootste aller tijden.”

Dubbelspel vereist natuurlijk veel minder beweging en baandekking, dus de druk op de knie van Federer was vrijdag beperkt.

“Eerlijk gezegd,” zei hij, erkennend dat er in de aanloop naar de wedstrijd het soort zenuwen waren dat hij zou krijgen voor een Grand Slam-finale, “was ik zo verrast hoe goed ik vanavond kon spelen.”

Hij toonde zeker een vleugje van zijn oude flair, en van roest, zoals te verwachten was.

Er waren een paar vroege forehands die een paar meter te lang zeilden. Er was ook een forehand die precies tussen Sock en Tiafoe gleed en te mooi leek om waar te zijn – en dat bleek te zijn: de bal ging door een opening onder de netband en dus werd het punt weggenomen van Federer en Nadal .

Hoewel deze wedstrijd in wezen een verheerlijkte vertoning was, speelden alle vier de deelnemers in het dubbelspel alsof ze wilden winnen. Dat was duidelijk toen Sock, een drievoudig grote kampioen in het dubbelspel die 29 is, opsprong en schreeuwde na een bijzonder geweldige volley of toen Tiafoe, 24, een paar schoten op Federer en Nadal afvuurde.

Er waren momenten van lichtzinnigheid.

Federer en Nadal konden lachen na een beetje verwarring over wat voor een bal zou moeten gaan op een punt dat ze verloren. Nadat Nadal op de een of andere manier een back-to-the-net-schot rond de paal had geschoten, alleen om het net naast te landen, stak Tiafoe, een halve finalist op de US Open, over om een ​​hand uit te strekken met felicitaties voor de inspanning.

In de eerste set kon het oudere duo elkaar tussen de punten niet goed verstaan, dus draafde Federer van het net terug naar de basislijn om Nadal te raadplegen en wees toen naar zijn oor om aan te geven wat het probleem was.

Voordat Federer in 2003 Grand Slam-titels begon te winnen, was de score voor mannen voor de meeste grote tenniskampioenschappen 14 door Pete Sampras. Federer blies daar voorbij en verzamelde acht op Wimbledon, zes op de Australian Open, vijf op de US Open en één op de French Open, waarmee hij een nieuwe standaard zette die Nadal, nu met 22, en Novak Djokovic, met 21, evenaarde en vervolgens overtrof , als onderdeel van een gouden tijdperk voor de sport.

Zeker, er zijn mensen die het bijzonder geschikt zouden hebben gevonden om Federer over het net te zien eindigen van Nadal, vaak een aartsvijand op het veld maar uiteindelijk een vriend buiten het veld. Misschien had het ongeveer 25 kilometer verderop kunnen plaatsvinden, bijvoorbeeld in het Centre Court van de All England Club, of in Court Philippe Chatrier op Roland Garros, of in de Rod Laver Arena in Melbourne Park, of zelfs in het Arthur Ashe Stadium, het middelpunt van de US Open. , het enige Grand Slam-toernooi waar ze op de een of andere manier nooit tegenover stonden.

Misschien hadden ze iedereen kunnen voorzien van een laatste aflevering van een rechtstreekse match-up die net zo gedenkwaardig is als in de lange geschiedenis van hun sport – of, inderdaad, elke andere.

Roger vs. Rafa — slechts één naam per stuk vereist — hoort daar bij McEnroe vs. Borg (toevallig de twee Laver Cup-teamcaptains, John en Bjorn), Evert vs. Navratilova, Sampras vs. Agassi, Ali vs. Frazier, Magic versus Bird, Brady versus Manning, enzovoort.

Door de jaren heen lieten Federer en Nadal individuele grootsheid en overtuigende contrasten zien in hun 40 wedstrijden, 14 bij Grand Slam-toernooien, negen in grote finales: rechts versus links, aanvaller versus grinder, schijnbaar moeiteloos versus meedogenloze intensiteit.

En toch was er een onmiskenbaar element van poëzie met deze twee mannen die elkaar uitdaagden en elkaar verheven, optredend als partners, handpalmen slaand en glimlachend.

Dit afscheid volgt op dat van Serena Williams, de eigenaar van 23 grote enkelspelkampioenschappen, op de US Open drie weken geleden na een verlies in de derde ronde. Het laat vragen achter over de toekomst van een spel dat hij en zij decennia lang domineerden en overstegen.

Een belangrijk verschil: elke keer dat Williams de rechtbank in New York betrad, doemde de vraag op hoe lang haar verblijf zou duren – een vooruitzicht van “winnen of dit is het”.

Vrijdag WAS het voor Federer, ongeacht het resultaat.

“Alle spelers zullen hem missen”, zei Casper Ruud, die Sock versloeg in het enkelspel met 6-4, 5-7, 10-7.

De andere resultaten van de dag, waardoor Team Europa en Team Wereld op 2-2 stand bleven: Stefanos Tsitsipas versloeg Diego Schwartzman met 6-2, 6-1 in een wedstrijd die kort werd onderbroken toen een milieudemonstrant een deel van het veld en zijn eigen arm aanstak vuur, en Alex de Minaur kwam voorbij Andy Murray met 5-7, 6-3, 10-7.

Omdat hij kort na het einde van Murray’s verlies begon te spelen, gaven Federer en Nadal hem eerst wat coachingtips en keken toen samen naar een deel daarvan op tv in een kamer in de arena, wachtend op hun beurt. Toen Federer en Nadal in actie waren, was het de beurt aan Djokovic om strategie te suggereren.

De laatste hoera kwam na een totaal van 103 carrière-enkelspeltrofeeën en 1.251 overwinningen in enkelspelwedstrijden voor Federer, beide de tweede alleen voor Jimmy Connors in het Open-tijdperk, dat begon in 1968.

Op het hoogtepunt van zijn kunnen verscheen Federer in een record van 10 opeenvolgende Grand Slam-finales, waarvan hij er acht won, van 2005-07. Verleng dat tot 2010 en hij bereikte 18 van de 19 grote finales.

Meer dan die cijfers zullen mensen zich de krachtige forehand, de eenhandige backhand, het onberispelijke voetenwerk, de spectaculair effectieve opslag en de gretigheid om het net te bereiken herinneren, de bereidheid om aspecten van zijn spel opnieuw uit te vinden en — het deel waarvan hij meest trots – de ongewone levensduur. Naast de elegantie en effectiviteit tijdens het hanteren van een racket, maakte Federer’s persona hem tot een ambassadeur voor tennis, iemand wiens immense populariteit hielp om fans aan te trekken.

“Dit is niet het einde, weet je. Het leven gaat door. Ik ben gezond, ik ben gelukkig, alles is geweldig,” zei Federer, “en dit is slechts een moment in de tijd.”

Leave a Comment