Pandemische werkloosheidsfraude schatting bereikt $ 46,5 miljard

Een federale waakhond ontdekte donderdag dat fraudeurs mogelijk $ 45,6 miljard hebben gestolen uit het nationale werkloosheidsverzekeringsprogramma tijdens de pandemie, waarbij ze de burgerservicenummers van doden en andere tactieken gebruikten om de Amerikaanse regering te misleiden en te bespotten.

De nieuwe schatting is een dramatische stijging ten opzichte van de ongeveer $ 16 miljard aan potentiële fraude die een jaar geleden werd vastgesteld, en het illustreert de immense taak die Washington nog steeds wacht, aangezien het probeert de verliezen te lokaliseren, het geld terug te vorderen en criminelen verantwoordelijk te houden voor het stelen van een enorme reeks federale noodhulpprogramma’s.

Het rapport, uitgegeven door de inspecteur-generaal van het ministerie van Arbeid, schetst een grimmig portret van het landshulpprogramma voor werklozen dat begon onder de regering-Trump in 2020. De wekelijkse uitkeringen hielpen meer dan 57 miljoen gezinnen alleen al in de eerste vijf maanden van de crisis – toch kwam het programma al snel naar voren als een verleidelijk doelwit voor criminelen.

Om geld weg te sluizen, zouden oplichters miljarden dollars aan werkloosheidsclaims in meerdere staten tegelijk hebben ingediend en vertrouwden ze op verdachte, moeilijk te traceren e-mails. In sommige gevallen gebruikten ze meer dan 205.000 sofi-nummers die toebehoorden aan dode mensen. Andere vermoedelijke criminelen verkregen voordelen met behulp van de identiteit van gevangenen die niet in aanmerking kwamen voor hulp.

Maar functionarissen van het waakhondkantoor waarschuwden dat hun boekhouding nog steeds onvolledig kan zijn: ze zeiden dat ze geen toegang hadden tot meer bijgewerkte federale gegevens van gevangenen van het ministerie van Justitie, en erkenden dat ze hun rapport alleen richtten op ‘hoog risico’-gebieden voor fraude. De twee factoren wekten het vooruitzicht dat ze de komende maanden miljarden dollars aan extra diefstal zouden kunnen ontdekken.

De regering kondigde donderdag ook aan dat ze de “mijlpaal” had bereikt door 1.000 personen aan te klagen voor misdaden met werkloosheidsuitkeringen tijdens de pandemie. Kevin Chambers, de directeur voor coronavirusgerelateerde handhaving voor het ministerie van Justitie, beschreef de situatie in een verklaring als “ongekende fraude”. Het kantoor van de inspecteur-generaal zei ondertussen dat het sinds het begin van de pandemie ongeveer 190.000 onderzoekszaken had geopend met betrekking tot werkloosheidsverzekeringsfraude.

Gevraagd naar de bevindingen, wees een woordvoerder van het ministerie van Arbeid op een antwoordbrief van het bureau die bij het rapport van de inspecteur-generaal was gevoegd. Het bureau zei dat het “toegewijd” is staten te helpen “de voortdurend veranderende en nieuwe soorten geavanceerde fraude die van invloed zijn op het UI-systeem te bestrijden.” Het wees op geldelijke subsidies en andere recente richtlijnen die bedoeld zijn om staten te helpen hun systemen voor het toekennen en controleren van claims te verbeteren.


Het Covid-geldpad


Het was de grootste uitbarsting van nooduitgaven in de geschiedenis van de VS: twee jaar, zes wetten en meer dan $ 5 biljoen bedoeld om de dodelijke greep van de coronaviruspandemie te doorbreken. Het geld behoedde de Amerikaanse economie voor de ondergang en bracht vaccins in miljoenen wapens, maar het leidde ook tot ongekende niveaus van fraude, misbruik en opportunisme.

In een jaar lang onderzoek volgt The Washington Post het covid-geldspoor om erachter te komen wat er met al dat geld is gebeurd.

Lees verder

Het nieuwe rapport over werkloosheidsfraude onderstreept de aanhoudende uitdaging waarmee de federale regering wordt geconfronteerd, twee jaar nadat ze de eerste van ongeveer $ 5 biljoen had goedgekeurd als reactie op de ergste economische crisis sinds de Grote Depressie. Dat geld hielp de economie vroeg in de pandemie te redden van ineenstorting, maar het werd al snel een rijp doelwit voor verspilling, fraude en misbruik, zoals The Post heeft gedocumenteerd in een jaarlange serie die de uitgaven volgt, de Covid Money Trail.

De omvang van die diefstal was enorm: eerder deze week hebben federale aanklagers 47 beklaagden aangeklaagd in een geheel andere regeling die gericht was op een programma om behoeftige kinderen gratis maaltijden te verstrekken. De organisatie, Feeding Our Future, heeft naar verluidt meer dan $ 250 miljoen gestolen uit het maaltijdprogramma in wat het ministerie van Justitie beschreef als de grootste afzonderlijke fraudezaak tot nu toe gericht op coronavirushulp.

Federale onderzoekers hebben op dezelfde manier alarm geslagen en aanklachten ingediend met betrekking tot ongeveer $ 1 biljoen aan leningen en subsidies die bedoeld zijn om kleine bedrijven te helpen. Maar diefstal is niet het enige probleem: in sommige gevallen bleek de genereuze hulp van de overheid niet effectief of hielp het bij het financieren van huisdierenprojecten die niets te maken hadden met het aanpakken van het coronavirus, ontdekte The Post. Republikeinse gouverneurs hebben bijvoorbeeld een programma van $ 350 miljard aangeboord dat bedoeld was om hun reactie op de crisis te versterken voor: een breed scala aan controversiële politieke oorzaken, waaronder belastingverlagingen en hardhandig optreden op het gebied van immigratie.

Vanaf 2020 breidde het Congres de werkloosheidsuitkeringen uit om de omvang van de crisis het hoofd te bieden. Wetgevers lieten voor het eerst een groter aantal werkloze Amerikanen toe, waaronder aannemers van bedrijven in de gig-economie zoals Uber, om werkloze hulp in te zamelen. En Washington verhoogde herhaaldelijk de omvang van die cheques, op een gegeven moment leverde het een extra $ 600 aan wekelijkse betalingen op.

Het massaal aantal aanvragen – te midden van historische werkloosheid – overweldigde al snel de overheidsinstanties die het programma beheren. Veel van die agentschappen waren jarenlang verwaarloosd, met ondergefinancierd personeel dat op tientallen jaren oude computers vertrouwde om een ​​historisch aantal verzoeken om financiële steun te verwerken. Miljoenen Amerikanen zagen daardoor enorme vertragingen bij het ontvangen van hulp, waardoor chaos ontstond die gemakkelijk door fraudeurs kon worden uitgebuit, van wie velen de identiteit van onschuldige Amerikanen stalen om wekelijkse cheques op hun naam te krijgen.

‘Een magneet voor oplichters’: fraude heft miljarden over van pandemische werkloosheidsuitkeringen

“Honderden miljarden aan pandemische fondsen trokken fraudeurs aan die het UI-programma wilden exploiteren – wat resulteerde in historische niveaus van fraude en andere ongepaste betalingen”, zei Larry Turner, de inspecteur-generaal van het ministerie van Arbeid, in een verklaring.

Bij het bestuderen van het programma tussen maart en oktober 2020 vond de inspecteur-generaal aanvankelijk meer dan $ 16 miljard aan potentiële fraude in belangrijke risicogebieden. Maar de waakhond begon recentelijk te waarschuwen dat het totaal waarschijnlijk zou stijgen, misschien aanzienlijk. Turner getuigde in maart voor het Congres en zei dat er mogelijk $ 163 miljard aan te veel betaalde bedragen zijn geweest, een term die zowel fraude omvat als geld dat ten onrechte naar onschuldige Amerikanen is gestuurd. Het bedrag was een projectie, gebaseerd op een steekproef van federale uitgaven om het totale verkeerd bestede geld te berekenen van de bijna $ 900 miljard aan werkloosheidsuitkeringen die tijdens de pandemie zijn betaald.

Op donderdag koppelden federale waakhonden hun laatste schatting aan nieuwe kritiek op het ministerie van Arbeid, waardoor ze bezorgd werden dat de toegang van onderzoekers tot staatswerkloosheidsgegevens – om fraude verder op te sporen – na 2023 in gevaar zou kunnen komen. Het probleem, dat teruggaat tot een interne regering dispuut waarover The Post dit jaar berichtte, was eerder aanleiding voor de inspecteur-generaal om alarm te slaan over zijn vermogen om toezicht uit te oefenen.

Maar het ministerie van Arbeid beschreef de bewering in zijn formele antwoord als “niet eerlijk”, daarbij verwijzend naar het feit dat het de bestaande regelgeving nog steeds moet herzien. Afzonderlijk zei een ambtenaar van het Witte Huis donderdag dat de regering eraan werkt om het probleem met toegang tot gegevens aan te pakken. De persoon sprak op voorwaarde van anonimiteit om privégesprekken te beschrijven.

De enorme omvang van de diefstal heeft al geleid tot een golf van federale handhavingsacties, waaronder deze week, toen een federale rechtbank een man uit Illinois veroordeelde tot 39 maanden gevangenisstraf wegens het frauduleus verkrijgen van een werkloosheidsuitkering terwijl hij gevangen zat. De regering-Biden heeft op dezelfde manier haar werk opgevoerd om het probleem aan te pakken, onder meer door de overweging van nieuw overheidsbeleid dat bedoeld is om identiteitsdiefstal in federale programma’s aan te pakken.

Op Capitol Hill prees senator Ron Wyden (D-Ore.), die de financiële commissie van de Senaat voorzit, de “sterke inspanning om criminelen te identificeren”. Maar de senator benadrukte donderdag de noodzaak van een herziening van de wetgeving van het systeem van werkloosheidsuitkeringen.

“Ik heb lang gezegd dat we een nationale reeks technologie- en veiligheidsnormen voor staatssystemen nodig hebben om dit soort fraude beter te voorkomen, en we zullen blijven werken om onze hervormingen door te voeren”, zei hij.

Leave a Comment