Met een recordaantal covid-gevallen probeert China een immuniteitskloof te dichten

Opmerking

Een uitbraak van het coronavirus dat op het punt staat de grootste van de pandemie in China te worden, heeft een kritieke tekortkoming in de “zero covid”-strategie van Peking blootgelegd: een enorme bevolking zonder natuurlijke immuniteit. Na maanden met slechts incidentele hotspots in het land, zijn de meeste van de 1,4 miljard mensen nooit blootgesteld aan het virus.

De Chinese autoriteiten, die donderdag een recordaantal van 31.656 besmettingen meldden, doen er alles aan om de meest kwetsbare bevolkingsgroepen te beschermen. Ze hebben een agressievere vaccinatiecampagne gelanceerd om de immuniteit te versterken, de ziekenhuiscapaciteit uitgebreid en begonnen met het beperken van het verkeer van risicogroepen. Ouderen, die een bijzonder lage vaccinatiegraad hebben, zijn een belangrijk doelwit.

Deze inspanningen, die stoppen met het goedkeuren van buitenlandse vaccins, zijn een poging om te voorkomen dat het virus een gezondheidszorgsysteem overweldigt dat slecht is voorbereid op een toevloed van zeer zieke covid-patiënten.

Meer bedden op de intensive care en een betere vaccinatiedekking “had 2½ jaar geleden moeten beginnen, maar de vastberaden focus op inperking betekende dat er minder middelen op gericht waren”, zegt Yanzhong Huang, een senior fellow voor wereldwijde gezondheid bij de Council on Foreign Relations.

Huang is van mening dat zelfs mRNA-boosters, die effectiever zijn gebleken in het bestrijden van ziekten van de nieuwste Omicron-varianten, het fundamentele probleem met China’s doel om infectie te elimineren in plaats van symptomen te verminderen, nu niet zou oplossen. Het verhogen van de immuniteit door een zekere mate van overdracht door de gemeenschap toe te staan ​​”is nog steeds niet acceptabel in China”, zei hij.

China’s strategie om uitbraken te onderdrukken, beschermde oorspronkelijk het dagelijks leven en de economie en voorkwam ernstige ziekte en dood. Maar het is steeds duurder geworden omdat steeds strengere maatregelen de meer overdraagbare varianten niet kunnen bijhouden.

Eerder deze maand kondigde de regering aan wat op papier de belangrijkste versoepeling van de controles tot nu toe leek, met kortere quarantainetijden en minder testvereisten. Ambtenaren houden vol dat het 20-punten “optimalisatie” -plan geen opmaat is voor het accepteren van uitbraken.

Maar de inspanningen om cycli van ontwrichtende lockdowns te doorbreken, hebben een moeizame start gehad. Sommige steden versoepelden de maatregelen, terwijl districten in andere de bewoners opdroegen geen voet buiten hun huizen te zetten. Het resultaat: verwarring, angst en woede.

Op een paar locaties zijn er confrontaties uitgebroken, met name in een enorme Foxconn-fabriek in Centraal-China, die de helft van alle iPhones ter wereld maakt. Het tafereel daar werd deze week gewelddadig toen duizenden arbeiders protesteerden tegen het feit dat het bedrijf er niet in slaagde mensen die positief testten te isoleren en de voorwaarden van arbeidscontracten niet na te komen.

Het terugdringen van uitbraken heeft weer prioriteit. Shijiazhuang, een stad met 11 miljoen inwoners op ongeveer 300 kilometer van de hoofdstad, schortte maandag de verlaagde eisen voor massatesten op en kondigde vijf dagen van stadsbrede screening aan.

De eerste sterfgevallen die sinds mei zijn gemeld – hoewel slechts een of twee per dag – hebben de bezorgdheid vergroot dat ziekenhuizen slecht voorbereid zijn op een golf van ernstige gevallen. Bloomberg Intelligence schatte dat volledig versoepelde coronaviruscontroles ervoor kunnen zorgen dat 5,8 miljoen Chinezen intensieve zorg nodig hebben in een systeem met slechts vier bedden per 100.000 mensen.

Op een persconferentie woensdag zeiden Chinese gezondheidsfunctionarissen dat de meer dan 100 kritieke gevallen betekenden dat meer ziekenhuisbedden en behandelingsfaciliteiten “zeer noodzakelijk” waren gezien de gezondheidsrisico’s voor ouderen en personen met reeds bestaande aandoeningen. De verspreiding van de infectie versnelde op meerdere locaties, voegde ze eraan toe, waarbij sommige provincies te maken kregen met de ergste uitbraken in drie jaar.

Grote steden als Beijing, Guangzhou en Chongqing hebben bewoners in bepaalde buurten opgedragen thuis te blijven. Winkelcentra, musea en scholen zijn opnieuw gesloten. Grote conferentiecentra worden weer omgevormd tot tijdelijke quarantainecentra, een weerspiegeling van de aanpak die in Wuhan aan het begin van de pandemie werd gevolgd. Enkele van de strengste beperkingen gelden voor verpleeghuizen, met 571 van dergelijke faciliteiten in Peking die de strengste controlemaatregelen toepassen en alle behalve essentiële in- en uitgangen verhinderen.

Openstaan ​​voor een wereld die nu grotendeels met het virus leeft, zou een golf van doden veroorzaken, vrezen ambtenaren. De vaccins in China waren aanvankelijk beperkt tot volwassenen van 19 tot 60 jaar, een beleid dat nog steeds gevolgen heeft voor de vaccinatiegraad van vandaag. Slechts 40 procent van de Chinezen ouder dan 80 jaar heeft een booster-injectie gekregen, ondanks maandenlange campagnes en het geven van geschenken om acceptatie aan te moedigen. (Van de 60-plussers heeft tweederde een booster gekregen.)

Sinds het begin van de pandemie vertrouwt China uitsluitend op binnenlandse vaccinfabrikanten. Het keurde negen lokaal ontwikkelde opties goed, meer dan enig ander land, waarbij de vroegste en meest gebruikte vaccins afkomstig waren van het staatsbedrijf Sinopharm en het particuliere Sinovac. Beide kregen begin vorig jaar goedkeuring van de Wereldgezondheidsorganisatie nadat bleek dat ze het aantal sterfgevallen en ziekenhuisopnames aanzienlijk verminderden.

Sinopharm en Sinovac verspreidden hun producten op grote schaal over de hele wereld als onderdeel van een Chinese poging om een ​​toonaangevende leverancier van mondiale publieke goederen te worden en om het imago van China te verbeteren. Maar eind 2021 begon de vraag naar Chinese vaccins op te drogen naarmate de productie en distributie van Pfizer en Moderna toenam.

China heeft nog steeds geen buitenlandse vaccins goedgekeurd of zijn besluit uitgelegd om te mijden wat een effectieve manier zou kunnen zijn om zijn immuniteitskloof te dichten. Een bezoek van de Duitse bondskanselier Olaf Scholz aan Peking begin november eindigde met een overeenkomst om het Pfizer-BioNTech-vaccin beschikbaar te stellen aan buitenlanders die in China wonen via de Chinese partner van het bedrijf, Shanghai Fosun Pharmaceutical.

BioNTech heeft een ontwikkelings- en distributieovereenkomst met Fosun die het Chinese bedrijf de exclusieve rechten geeft om het land te bevoorraden. Maar Chinese regelgevers hebben herhaaldelijk de goedkeuring van het vaccin uitgesteld, ondanks dat het beschikbaar is in Hong Kong, Macao en Taiwan.

Toen hem vorige week werd gevraagd of de regering BioNTech zou goedkeuren voor openbaar gebruik, zei de directeur van het Chinese Centrum voor ziektepreventie en -bestrijding dat de autoriteiten werkten aan een nieuw vaccinatieplan dat binnenkort zal worden vrijgegeven.

Zonder toegang tot de meest effectieve op mRNA gebaseerde kandidaten van Pfizer-BioNTech en Moderna, die zijn bijgewerkt om de omicron-variant te bestrijden, blijft ‘s werelds dichtstbevolkte land afhankelijk van vaccins die zijn ontwikkeld met behulp van de oorspronkelijke stam van het virus.

Sommige gezondheidsexperts vinden de terughoudendheid van Peking moeilijk te rechtvaardigen. “China moet de BioNTech- en Moderna-vaccins zo snel mogelijk goedkeuren voor de algemene Chinese bevolking”, zegt Jin Dong-yan, een viroloog aan de Universiteit van Hong Kong. “Het is belachelijk dat ze alleen buitenlanders in China toestonden het BioNTech-vaccin te krijgen. Het is alsof ze denken dat Chinezen inferieur zijn aan buitenlanders.”

China probeert in plaats daarvan 10 van zijn eigen mRNA-kandidaten te ontwikkelen. Degene die het verst is is van biotechnologiegroep Abogen Biosciences en de door de staat gerunde Academie voor Militaire Medische Wetenschappen. Indonesië heeft het in september goedgekeurd voor gebruik in noodgevallen, maar het heeft nog geen goedkeuring gekregen van de Chinese toezichthouders en krijgt dat mogelijk pas als er gegevens beschikbaar zijn van klinische fase 3-onderzoeken in Indonesië en Mexico. De proeven zullen naar verwachting in mei worden afgerond.

Andere opties in China zijn onder meer een inhaleerbaar vaccin ontwikkeld door CanSino, dat sinds oktober beschikbaar is in Beijing, Shanghai en Hangzhou. Een in China ontwikkeld antiviraal middel, Azvudine, oorspronkelijk gebruikt voor hiv-patiënten, werd in juli goedgekeurd voor de behandeling van covid. Traditionele Chinese medicijnen worden veel gebruikt.

Maar nieuwe en effectievere vaccins blijven een topprioriteit, en de grootste farmaceutische bedrijven van het land staan ​​op het punt om ze massaal te produceren. CanSino voltooit een productiefaciliteit in Shanghai die 100 miljoen doses per jaar kan produceren – na goedkeuring.

Leave a Comment