Hong Kong vindt kardinaal Joseph Zen schuldig aan pro-democratie protestfonds


Hongkong
CNN

Een 90-jarige voormalige bisschop en uitgesproken criticus van de regerende Communistische Partij van China is vrijdag schuldig bevonden aan een aanklacht in verband met zijn rol in een noodfonds voor de pro-democratische protesten in Hongkong in 2019.

Kardinaal Joseph Zen en vijf anderen, waaronder de Cantopop-zangeres Denise Ho, schonden de Societies Ordinance door het inmiddels ter ziele gegane “612 Humanitarian Relief Fund” niet te registreren, dat gedeeltelijk werd gebruikt om de juridische en medische kosten van demonstranten te betalen, de West Kowloon Magistrates’ Rechtbanken oordeelden.

De zilverharige kardinaal, die voor de rechtbank verscheen met een wandelstok, en zijn medebeklaagden hadden allemaal de aanklacht ontkend.

De zaak wordt beschouwd als een teken van politieke vrijheid in Hong Kong tijdens het voortdurende optreden tegen de pro-democratische beweging, en komt op een gevoelig moment voor het Vaticaan, dat zich voorbereidt op het hernieuwen van een controversiële deal met Peking over de benoeming van bisschoppen in China .

Buiten de rechtbank vertelde Zen aan verslaggevers dat hij hoopte dat mensen zijn veroordeling niet in verband zouden brengen met godsdienstvrijheid.

“Ik zag veel mensen in het buitenland bezorgd zijn over de arrestatie van een kardinaal. Het heeft niets te maken met godsdienstvrijheid. Ik ben onderdeel van het fonds. (Hong Kong) heeft geen schade gezien aan (de) godsdienstvrijheid”, zei Zen.

Zen en vier andere beheerders van het fonds – zanger Ho, advocaat Margaret Ng, geleerde Hui Po Keung en politicus Cyd Ho – werden veroordeeld tot boetes van HK $ 4.000 ($ 510) elk.

Een zesde beklaagde, Sze Ching-wee, de secretaris van het fonds, kreeg een boete van HK$ 2.500 ($ 320).

Allen waren aanvankelijk aangeklaagd op grond van de controversiële, door Peking gesteunde nationale veiligheidswet wegens samenzwering met buitenlandse troepen, waarop een maximumstraf van levenslange gevangenisstraf staat. Die aanklachten werden ingetrokken en in plaats daarvan kregen ze te maken met een lagere aanklacht onder de Societies Ordinance, een eeuwenoude wet uit het koloniale tijdperk die bestraft kan worden met boetes tot HK $ 10.000 ($ 1.274), maar geen gevangenisstraf voor nieuwe overtreders.

De rechtbank hoorde in september dat het juridische fonds het equivalent van $ 34,4 miljoen ophaalde via 100.000 stortingen.

Naast het verstrekken van financiële steun aan demonstranten, werd het fonds ook gebruikt om pro-democratische bijeenkomsten te sponsoren, zoals het betalen van gebruikte audioapparatuur in 2019 tijdens straatprotesten om de verstrakking van Peking te weerstaan.

Hoewel Zen en de andere vijf beklaagden niet werden aangeklaagd op grond van de nationale veiligheidswet, is de wetgeving die Peking in juni 2020 aan Hongkong heeft opgelegd in een poging de protesten de kop in te drukken, herhaaldelijk gebruikt om afwijkende meningen te beteugelen.

Sinds de wet is ingevoerd, zijn de meeste prominente pro-democratische figuren van de stad ofwel gearresteerd of in ballingschap gegaan, terwijl verschillende onafhankelijke mediakanalen en niet-gouvernementele organisaties hun deuren hebben gesloten.

De regering van Hongkong heeft herhaaldelijk kritiek ontkend dat de wet – die daden van afscheiding, ondermijning, terrorisme en samenspanning met buitenlandse troepen strafbaar stelt – de vrijheden heeft onderdrukt, en beweert in plaats daarvan de orde in de stad te hebben hersteld na de protestbeweging van 2019.

De vervolging door Hongkong van een van de meest vooraanstaande predikanten van Azië heeft de relatie tussen Peking en de Heilige Stoel scherp in beeld gebracht. CNN heeft donderdag contact opgenomen met het Vaticaan voor commentaar op de zaak van Zen, maar heeft geen reactie ontvangen.

Zen heeft zich fel verzet tegen een controversiële overeenkomst die in 2018 tussen het Vaticaan en China werd gesloten over de benoeming van bisschoppen. Eerder hadden beide partijen het laatste woord geëist over de benoeming van bisschoppen op het vasteland van China, waar religieuze activiteiten zwaar worden gecontroleerd en soms verboden zijn.

Zen werd in 1932 geboren uit katholieke ouders in Shanghai en vluchtte met zijn gezin naar Hong Kong om als tiener te ontsnappen aan het dreigende communistische bewind. Hij werd tot priester gewijd in 1961 en maakte bisschop van Hong Kong in 2002, voordat hij met pensioen ging in 2009.

Zen staat onder zijn aanhangers bekend als het ‘geweten van Hongkong’ en is lange tijd een prominent pleitbezorger geweest voor democratie, mensenrechten en godsdienstvrijheid. Hij stond in de frontlinie van enkele van de belangrijkste protesten van de stad, van de massabijeenkomst tegen de nationale veiligheidswetgeving in 2003 tot de “Umbrella Movement” die algemeen kiesrecht eiste in 2014.

Leave a Comment