Het VK begint echt te worden over Europa – POLITICO

Paul Taylor is redacteur bij POLITICO.

Na zes jaar van chaos en beschuldigingen sinds de Britten hebben gestemd om de Europese Unie te verlaten, zijn er tekenen dat het land een onverwachte uitbarsting van gezond verstand vertoont in zijn benadering van het blok.

In zijn eerste weken in functie heeft premier Rishi Sunak – zelf een Brexiteer – duidelijke signalen afgegeven dat hij een constructievere relatie met Brussel en Parijs wil, en een handelsoorlog met de grootste economische partner van Groot-Brittannië wil vermijden.

Voorbij zijn de nationalistische bombast van voormalig premier Boris Johnson en de enorme ravage die zijn opvolger Liz Truss heeft aangericht door de economie te laten crashen in het streven naar een Brexit-dividend. In plaats daarvan hebben ze allebei plaatsgemaakt voor een plotselinge uitbarsting van pragmatisme, terwijl Sunak op zoek is naar praktische oplossingen voor etterende problemen.

Deze verandering in vooruitzichten kan deels te wijten zijn aan het besef dat Europa verenigd moet zijn in het licht van een bedreiging van zijn gemeenschappelijke veiligheid door de Russische president Vladimir Poetin – hoewel dat Johnson er niet van weerhield op te scheppen over hoe het verlaten van de EU zogenaamd bevrijding had gebracht het Verenigd Koninkrijk om Oekraïne meer te steunen dan Frankrijk of Duitsland.

Het kan ook te wijten zijn aan de ernstige economische moeilijkheden waarin Groot-Brittannië verkeert na de ineenstorting van het kortstondige experiment van Truss voor een gedereguleerd Singapore-on-the-Thames met lage belastingen. Of misschien heeft de harde lijn van de Duitse bondskanselier Olaf Scholz over een EU-deal met het VK een ontnuchterend effect gehad. Net als de verschuiving in de Britse publieke opinie, die nu denkt dat het verlaten van het blok een vergissing was met een marge van 56 procent tot 32 procent.

Om welke reden dan ook, het is een welkome start.

In slechts drie weken tijd heeft Sunak zich aangesloten bij een EU-defensie-initiatief om het gemakkelijker te maken strijdkrachten over het vasteland te verplaatsen, heeft hij actie ondernomen om de betrekkingen van Groot-Brittannië met Ierland te verbeteren en heeft hij politieke ruimte gecreëerd voor een mogelijk compromis over de netelige handelskwestie. met Noord-Ierland, dat de betrekkingen met Brussel bemoeilijkt sinds het vertrek van het VK uit de EU.

Tijdens hun eerste ontmoeting vertelde Sunak aan de Amerikaanse president Joe Biden dat hij tegen april – de 25e verjaardag van het vredesakkoord op Goede Vrijdag – een onderhandelde regeling over het Noord-Ierse Protocol wil hebben. De aanhoudende druk vanuit Washington begint dus ook zijn vruchten af ​​te werpen.

De premier heeft ook geprobeerd de ijzige betrekkingen met Frankrijk te ontdooien door een overeenkomst met Parijs te sluiten om migranten die vanuit Noord-Frankrijk in kleine boten het Kanaal oversteken, aan te pakken. De enige twee kernmogendheden van Europa zijn nu overeengekomen om begin volgend jaar hun eerste bilaterale top sinds 2018 te houden, met de nadruk op versterking van de samenwerking op defensiegebied.

Om eerlijk te zijn, nadat hij had gezegd “de jury is er nog steeds niet uit” over de vraag of Macron een vriend of vijand van het VK was, had Truss al een symbolische eerste stap naar verzoening gezet door ermee in te stemmen vorige maand de eerste bijeenkomst van de Europese Politieke Gemeenschap bij te wonen. De geopolitieke groepering is bedacht door Macron om de hele Europese familie bij elkaar te brengen – behalve Rusland en Wit-Rusland.

Wat meer is, de stortvloed van Europa-bashende retoriek van conservatieve ministers is bijna opgedroogd – althans voorlopig. Plots is aardig zijn met de buren weer in de mode, al was het maar om ervoor te zorgen dat ze het licht in het VK niet uitdoen door de energie-export te verminderen wanneer de voorraden deze winter krap worden.

De berouwvolle toon van de Noord-Ierse minister Steve Baker, ooit de hardste Brexit-hardliner, was een van de meest opvallende signalen van deze nieuwe nederigheid. “Ik erken in mijn eigen vastberadenheid en strijd om het VK uit de Europese Unie te krijgen dat ik veel ongemak en pijn en moeilijkheden heb veroorzaakt”, vertelde hij onlangs aan de Ierse radiozender RTÉ. “Sommige van onze acties waren niet erg respectvol voor de legitieme belangen van Ierland. En dat wil ik rechtzetten.”

Ondertussen overweegt Sunak, bemoedigend, naar verluidt de prioriteit te geven aan een wetsvoorstel van de verdreven Brexit-ideoloog Jacob Rees-Mogg om tegen het einde van 2023 zo’n 2.400 behouden EU-wetten, -normen en -regelgeving te herzien, te hervormen of automatisch te schrappen – een enorme bureaucratische exercitie die het vertrouwen van het bedrijfsleven heeft geschaad. en maakte bijna iedereen boos. De premier lijkt nu open te staan ​​voor smeekbeden van het bedrijfsleven om de herziening veel meer tijd te geven en een regelgevingsvacuüm te voorkomen.

Een vreugdevuur van EU-regels zou onvermijdelijk leiden tot nieuwe handelsspanningen met Brussel – en in een tijd waarin het Office of Budget Responsibility, de onafhankelijke fiscale waakhond van Groot-Brittannië, zojuist de groeiverslindende schade heeft toegebracht door de Brexit.

Dit is niet het einde van de traumatische breuk van Groot-Brittannië met het blok. Hoe zenuwachtig het probleem blijft, werd benadrukt toen Sunak eerder deze week berichten moest ontkennen dat hoge regeringsfunctionarissen een Zwitserse relatie met de EU overwogen om wrijvingsloze handel te verzekeren. Hij zwoer dat er tijdens zijn dienst geen overeenstemming zou zijn met de EU-regels.

Om Churchill te parafraseren: het is misschien niet eens het begin van het einde. Maar misschien is het wel het einde van het begin.

Het doorbreken van de illusie van een gedereguleerd fiscaal paradijs, aangewakkerd door lenen zonder nieuwe inkomsten, heeft een ontnuchterend effect gehad op het VK – het bood Sunak een politieke kans om de banden met de EU aan te halen. De Conservatieve Partij kan het zich immers niet veroorloven om na Theresa May, Johnson en Truss nog een premier te defenestreren, toch?

Maar afgezien van de verzoenende toon, ligt de echte test nog voor ons.

Sunak zal het moeten opnemen tegen de hardnekkige Protestant Democratic Unionist Party (DUP) om elk compromis met de EU over het Noord-Ierse Protocol door te drukken.

Aangezien de provincie onder het terugtrekkingsverdrag deel blijft uitmaken van de interne markt van de EU, zal een dergelijke deal ongetwijfeld enkele douanecontroles in Noord-Ierland met zich meebrengen voor goederen die uit Groot-Brittannië aankomen, zelfs als deze worden teruggeschroefd ten opzichte van het oorspronkelijke plan. Het zal ongetwijfeld ook een rol voor het Hof van Justitie van de Europese Unie met zich meebrengen als de ultieme scheidsrechter van het EU-recht. Beiden zijn een gruwel voor de DUP.

Maar het sluiten van een dergelijke overeenkomst zou op zijn minst de deur openen naar een kalmere, meer coöperatieve en duurzame relatie tussen Londen en Brussel.

Dat zou de erfenis van Sunak kunnen zijn.

Leave a Comment