Het orkaan Ian-verhaal van één familie: een dood in Fort Myers van ver

De dag dat orkaan Ian Florida trof, had Tom Cummiskey, 87, zijn aanhanger in Fort Myers geëvacueerd en reed ongeveer 55 mijl ten oosten van de kust, terwijl hij telefoontjes op zijn flip-telefoon afhandelde van vrienden en familie die hem aanspoorden om van de weg te gaan.

‘Ik zei dat hij daar moest blijven’, zei zoon Jerry Cummiskey, zich herinnerend aan het telefoontje dat hij had toen zijn vader op woensdag 28 september rond lunchtijd het stadje LaBelle in het binnenland binnenreed. ‘Hij zei dat hij een kamer zou krijgen. Maar dat deed hij niet.”

Het was de laatste keer dat de twee elkaar spraken, waarmee een einde kwam aan een periode van 24 uur waarin Cummiskey en zijn vrouw, Teresa, dachten dat ze Tom van ver in veiligheid hadden gebracht terwijl ze vanuit hun huis in New Jersey contact met hem hielden.

LEES VERDER: Historische stormvloed. Overstromingen opnemen. Ian’s les in het toenemende risico van orkanen

De dag ervoor stemde hij ermee in om orkaan Ian uit te rijden in hun vakantiehuis aan een kanaal ongeveer 75 mijl ten noorden van Fort Myers in Port Charlotte, om daar op de ochtend van de storm haastig te vertrekken na een voorspelling van maximaal 5 meter stormvloedkering voor het gebied van Port Charlotte deed hem schrikken.

“Ik had ruzie met hem. Mijn man had ruzie met hem’, zei Teresa, die correct voorspelde dat het huis in Port Charlotte met slechts kleine schade aan Ian zou ontsnappen. “Hij zei dat hij naar het oosten zou rijden, en dan misschien naar het zuiden.”

cummiskey family.jpeg
Tom Cummiskey, uiterst rechts, op een ongedateerde familiefoto. Hij was een verdrinkingsslachtoffer in orkaan Ian.

De politie vond Cummiskey dood in zijn gezonken auto in een afwateringsduiker buiten een Fort Myers Publix, ongeveer drie kilometer van de trailer waarvan de voormalige verkoper zijn pensioen maakte.

Het lichaam werd op de dag gevonden nadat Ian toesloeg, 29 september, maar de Cummiskeys nemen aan dat Tom de vorige nacht stierf terwijl hij probeerde thuis te komen door de storm van categorie 4. Een kort rapport van de medische onderzoeker van Lee County over de dood van Ian zei dat een 87-jarige man stierf door verdrinking en het soort verwondingen opgelopen in een auto-ongeluk.

Dat rapport noemde Cummiskey niet, en de autoriteiten in Lee County hebben Cummiskey’s dood niet bevestigd. Het verslag van zijn dood is gebaseerd op wat familieleden zeiden dat ze te horen hadden gekregen, inclusief gesprekken met sheriffs, een privé-lijkschouwer, een takelwagenchauffeur en Publix-manager die zei dat de auto van Cummiskey op donderdag 29 september werd gevonden.

Families maken zich van veraf zorgen als de communicatie faalt

Cummiskey is een van de meer dan 100 mensen waarvan bekend is dat ze zijn omgekomen door orkaan Ian, de meesten van hen verdrinkingsslachtoffers. De uren voor en na zijn dood weerspiegelen een andere rode draad wanneer orkanen Florida bedreigen, een rustoord waar gezinsondersteuningssystemen meerdere staten verwijderd kunnen zijn.

“We hebben heel veel telefoontjes gekregen over: ‘Ik heb geen contact gehad met mijn geliefde. Ik heb al vier dagen niet met ze gesproken”, zei Claudette Smith, voorlichter van het Sheriff’s Office in Charlotte County, waar Ian kort nadat hij op 28 september om 15.00 uur aan land kwam, overstak. duizenden verzoeken om dierbaren te controleren. Onze agenten kunnen ze niet allemaal fysiek aan. Het is echt moeilijk geweest.”

Florida heeft na Ian een online verrekenkamer opgezet voor meldingen van vermiste personen, en de Amerikaanse Rode Kruis-hotline 1-800-REDCROSS helpt ook bij gezinshereniging voor mensen die ouder zijn of medische problemen hebben.

De familie Cummiskey hoorde van Toms dood op 30 september nadat ze het Lee County Sheriff’s Office hadden gevraagd om bij hem thuis te controleren. Jerry kreeg die vrijdagochtend een telefoontje van een hulpsheriff die hem vertelde dat zijn vader dood was gevonden. De melding volgde op een steeds meer gealarmeerde reeks onbeantwoorde telefoontjes, sms’jes en e-mails aan een man die bekend staat om zijn contacten.

‘Ik heb hem vrijdagochtend een bericht achtergelaten waarin stond: ‘We gaan je als vermist opgeven’,’ zei Teresa.

Hendry County, waar LaBelle deel van uitmaakt, had twee opvangcentra open toen Cummiskey daar aankwam, zei Emergency Management Director Bob Pastula. Hij zei dat er veel vraag was naar hotels door evacués uit kustprovincies, maar de schuilplaatsen hadden voldoende ruimte.

“Als ze ons hadden gebeld, hadden we hem in een opvanghuis gebracht”, zei Pastula over het niet-geïdentificeerde motel dat Cummiskey zei dat hij bezocht.

Cummiskey’s rit naar het westen naar Fort Myers op Route 80, door, zou hem in de vroege namiddag door tropische stormwinden hebben geleid toen de omstandigheden verslechterden, volgens een online weersoverzicht. Als hij LaBelle had verlaten, zou hij ook langs de alarmcentrale van Hendry County zijn gebracht. ‘We zouden hem daar zeker hebben opgenomen,’ zei Pastula.

Een nieuwe fulltime bewoner

Cummiskey woonde alleen in Fort Myers, waar hij overwinterde met zijn 29-jarige vrouw, Dottie, die in 2006 stierf. De grootvader verhuisde deze zomer fulltime naar Florida nadat hij had besloten zijn oude huis in Doylestown, Penn, te verkopen.

De veteraan uit de Koreaanse Oorlog maakte carrière met het verkopen van apparatuur voor gemeentelijke watersystemen in de omgeving van Philadelphia nadat hij de luchtmacht had verlaten. Cummiskey, een amateurpiloot na de oorlog, hield van vissen en was dol op de poedels die hij en zijn vrouw hielden, volgens een overlijdensadvertentie van zijn zoon, Jerry.

In latere jaren belde Cummiskey dagelijks een vriend met een herinnering om “Wheel of Fortune” te kijken en stond erop dat de familie gezamenlijke verjaardagsvieringen zou houden met zijn ex-vrouw, hun zonen, schoondochters en kleinkinderen, volgens zoon Tom Cummiskey .

“Hij was er echt op uit om iedereen een goed gevoel te geven”, zei de jongere Tom Cummiskey.

Rugproblemen maakten het slapen moeilijk als hij niet in een ligstoel lag, maar het weerhield Cummiskey er niet van om te rijden waar hij wilde.

Dat omvatte een meerdaagse reis om familie en vrienden in Pennsylvania te zien in de zomer, waar hij stopte voor een maaltijd met Kay Kopczyk. De twee 87-jarigen gingen samen naar de middelbare school en bleven zo dicht bij elkaar dat Tom haar meerdere keren per dag belde.

“‘s Morgens vertelde hij me wat er in mijn krant stond, omdat hij het daar op zijn computer bekeek,” zei Kopczyk. “Hij zou me ‘s avonds bellen om te kijken hoe het met me ging.”

Die telefoontjes gingen door terwijl Cummiskey tijdens Ian naar een veilige plek probeerde te komen. Het vakantiehuis van zijn zoon en schoondochter stond de dag voordat Ian arriveerde onder evacuatiebevel. Maar met inslagramen en een betonnen constructie leek het een veel steviger plek dan Cummiskey’s Fort Myers-aanhanger. Hij bracht de nacht van 27 september daar door.

De volgende ochtend besloten buren die Cummiskey hadden geholpen om zich in het huis te vestigen, dat ze ergens anders heen gingen voor de storm. Teresa Cummiskey keek vanuit New Jersey naar de Ring-deurbelcamera van haar huis in Port Charlotte toen ze Tom ook zag vertrekken – haastig genoeg dat hij medicijnen op het aanrecht liet liggen en opgaf de voordeur op slot te doen toen de sleutel hem problemen bezorgde.

LaBelle was ongeveer een uur naar het zuidoosten en Kopczyk zei dat ze met Cummiskey stond te praten toen hij een parkeerplaats bij een motel binnenreed op zoek naar een verblijfplaats.

“Hij belde me terug en zei dat alle kamers bezet waren. En er waren nergens kamers beschikbaar,” zei ze. Kopczyk zei dat ze voorstelde om zichzelf in een hotellobby of zelfs een ziekenhuiswachtkamer te planten totdat de storm voorbij was. Ze spraken af ​​om later te praten.

‘Ik zei dat je me zou bellen als je een nachtje slaapt,’ zei Kopczyk. “Hij zei: ‘Ik zal.’ Dat was het laatste dat ik van hem hoorde.”

Doug Hanks dekt de regering van Miami-Dade voor de Herald. Hij heeft bijna 20 jaar bij de krant gewerkt, waar hij zich bezighield met onroerend goed, toerisme en economie voordat hij in 2014 bij de Metro-desk kwam.
Steun mijn werk met een digitaal abonnement

Leave a Comment