Geschil tussen Feeding Our Future en een café-eigenaar in Minneapolis beweert een systeem van smeergeld, opgeblazen cijfers

Tranen welden afgelopen winter in de ogen van Hanna Marekegn toen ze zei dat haar cateringbedrijf financieel was ingestort omdat ze weigerde een smeergeld van 150.000 dollar te geven aan Feeding Our Future, de non-profitorganisatie die volgens haar het geld eiste in ruil voor het faciliteren van federale vergoedingen voor het voeden van behoeftige kinderen.

“Ik werd ontslagen omdat me werd gevraagd om smeergeld te geven en ik weigerde om smeergeld te geven”, zei Marekegn in een interview in februari met de Star Tribune, eraan toevoegend dat ze het niet kon documenteren omdat het een verbaal verzoek was.

Marekegn, eigenaar van Brava Cafe in Minneapolis, zei dat een medewerker van Feeding Our Future haar om smeergeld vroeg om ‘gewoon te doen zoals iedereen doet’. Toen ze weigerde, beschuldigde de leider van de non-profitorganisatie St. Anthony, Aimee Bock, haar van fraude en overfacturering en stopte met werken met haar, zei ze.

Op dinsdag kondigden federale aanklagers aan dat zowel Bock als Marekegn werden beschuldigd van misdaden – twee beklaagden onder 48 mensen die tot nu toe zijn aangeklaagd voor wat volgens functionarissen een enorm plan was om de regering te bedriegen van meer dan $ 250 miljoen, de grootste pandemiegerelateerde fraude in de land en een van de grootste federale fraudezaken ooit in Minnesota.

Het geschil tussen de twee vrouwen illustreert een breder kluwen van schuld tussen groepen die betrokken zijn bij maaltijdprogramma’s die worden beschuldigd van fraude en de kern van het FBI-onderzoek. Aanklagers beweren dat programma’s besmet waren met steekpenningen en dat er valse of opgeblazen aantallen arme kinderen werden gevoed zodat ze federaal geld konden krijgen om luxe auto’s, huizen en reizen te kopen.

Bock, die door onderzoekers wordt beschuldigd van het toezicht houden op de frauderegeling, wordt beschuldigd van samenzwering tot het plegen van draadfraude, omkoping van federale programma’s en andere aanklachten. Ze pleitte onschuldig en heeft publiekelijk ontkend dat ze iets verkeerds heeft gedaan, ook nadat de FBI haar kantoor en haar huis in Rosemount in januari binnenviel.

Marekegn, 40, uit Edina werd beschuldigd van één aanklacht van samenzwering om telefraude te plegen. Ze was een van de drie mensen die werden aangeklaagd op grond van een ‘criminele informatie’, die alleen kan worden ingediend met medewerking van een beklaagde en geeft aan dat een schuldig pleidooi waarschijnlijk is. Aanklagers zeggen dat ze een smeergeld van $ 150.000 heeft gegeven in ruil voor het sponsoren van Brava Cafe door Feeding Our Future in het federale maaltijdenprogramma, en beweren dat ze gefabriceerde facturen heeft ingediend die het aantal maaltijden aanzienlijk hebben opgeblazen, en beweert maaltijden te serveren aan meer dan 4.000 kinderen per dag, zeven dagen een week.

Marekegn en haar advocaat wilden woensdag niet reageren. In een emotioneel interview in februari zei ze dat ze het slachtoffer was, weigerde smeergeld te geven na het werken met Feeding Our Future en als gevolg daarvan geconfronteerd werd met vergelding door Bock.

“Ik werkte niet mee met de manier waarop ze wilde werken”, zei Marekegn.

De advocaat van Bock gaf een ander verhaal in e-mails die door de Star Tribune waren verkregen. In een brief aan de advocaat van Marekegn van 15 november 2021 beschuldigde de advocaat van Bock, Rhyddid Watkins, Brava Cafe en een non-profitorganisatie van St. Paul waarmee ze samenwerkten van het opdrijven van het aantal maaltijden dat ze beweerden te serveren, en zei dat Marekegn een maandelijks “bijdrage” aan de St. Paul non-profit in ruil voor een contract met haar. Watkins beschuldigde de non-profitorganisatie en Brava Cafe van het niet verstrekken van de juiste documentatie nadat ze beweerden 21.000 maaltijden per dag te serveren.

“Veel voedseloperaties van de Verenigde Naties zijn niet in staat tot dat soort schaal”, schreef Watkins, eraan toevoegend dat Feeding Our Future zou stoppen met het betalen van claims voor die maaltijden.

Hij schreef dat, omdat Brava Cafe zijn contract had geschonden, Marekegn $ 130.000 zou moeten terugbetalen.

Bock en Marekegn dienden klachten over elkaar in bij het Minnesota Department of Education. De afdeling verdeelt federale financiering om Minnesota-programma’s te vergoeden voor het verstrekken van snacks en maaltijden aan kinderen en volwassenen in nood.

Serveerzakken met verpakte goederen

In een onopvallend magazijn in St. Anthony op een koude februaridag, keek Marekegn toe hoe arbeiders kopjes fruit en ingeblikte groenten uit kuipen pakten en ze in boodschappentassen uitdeelden om te worden uitgedeeld aan gezinnen in nood.

Gevraagd naar hoe ze het aantal maaltijden zo snel kon opschalen, wees ze op de ‘maaltijdpakketten’: zeven dagen aan snacks en diners zoals macaroni en zwarte bonen in één papieren zak.

Pre-pandemie, organisaties die federaal geld ontvingen in het kader van de programma’s moesten ter plaatse bereide, warme maaltijden serveren. Toen de pandemie toesloeg, keurde de federale regering ontheffingen goed die de distributie van maaltijden buiten het terrein mogelijk maakten.

Marekegn zei eerder dit jaar dat ze zich voorbereidde om over te stappen op het verstrekken van warme maaltijden ter plaatse en woonde in maart een conferentie bij om meer over de programma’s te weten te komen.

Omdat Feeding Our Future de betalingen aan haar had stopgezet, zei Marekegn dat ze $ 6 miljoen schuldig was. Ze zei dat ze een vijfjarig huurcontract had getekend voor een magazijn, dat rekken met voedsel had toen een verslaggever het in februari bezocht. Marekegn zei dat ze voor dat eten niet betaald kon worden.

In gerechtelijke documenten maandag zeggen onderzoekers dat Marekegn meer dan $ 5 miljoen aan federale fondsen heeft ontvangen. Als ze wordt veroordeeld, moet ze het eigendom van de opbrengst verbeurd verklaren. Uit openbare registers blijkt dat ze mede-eigenaar is van een Medina-huis van bijna $ 1,3 miljoen dat in mei 2021 is gekocht.

Marekegn, die als kind uit Ethiopië emigreerde, lanceerde in 2010 een foodtruck en serveerde Ethiopische gerechten voordat hij uitbreidde om een ​​mix van Aziatisch, Afrikaans en Amerikaans straatvoedsel te serveren op boerenmarkten en buiten kantoorgebouwen in het centrum van Minneapolis.

Toen de pandemie toesloeg, verdwenen kantoormedewerkers in de binnenstad. Marekegn zei dat ze hoorde over andere leveranciers die contracten binnenhaalden via Feeding Our Future en zich in het najaar van 2020 bij de non-profitorganisatie hadden aangemeld.

Naast de non-profitorganisatie St. Paul werkte Marekegn ook samen met Shamsia Hopes, een non-profitorganisatie in Brooklyn Center, opgericht door Mekfira Hussein, om maaltijden aan kinderen te verstrekken. Hussein had ook een contract gesloten met Feeding Our Future en wilde 2.000 warme maaltijden per dag aanbieden.

Deze week, nadat Bock en Marekegn waren aangeklaagd, werd Hussein de 48e persoon die werd aangeklaagd in de frauderegeling. Aanklagers wilden haar vasthouden, daarbij verwijzend naar een enkele vlucht die ze voor dinsdag naar Ethiopië had geboekt. Ze wordt in gerechtelijke documenten beschuldigd van het gebruik van het grootste deel van de $ 6,8 miljoen die ze in 2020 en 2021 ontving voor persoonlijk gebruik, waaronder een nieuwe Porsche en Tesla, en van het geven van $ 80.000 aan smeergeld aan een medewerker van Feeding Our Future.

Op de vraag van de Star Tribune in februari of iemand bij Feeding Our Future haar ooit een smeergeld had aangeboden of gevraagd, antwoordde Hussein nee.

“Niemand ooit”, zei ze, eraan toevoegend dat ze 14 locaties had waar gezinnen voedsel kregen. “Ik hoop dat al deze dingen misverstanden zijn. Ik wil gewoon wakker worden. Het is een nachtmerrie… het slaat nergens op.”

Leave a Comment