Gavin Wilkinson, Mike Golub ontslagen door Portland Thorns, Timbers in het kielzog van US Soccer-rapport

Gavin Wilkinson, oud algemeen directeur en president van voetbal voor de Portland Timbers and Thorns, en oud president van zaken Mike Golub werden woensdag ontslagen, twee dagen nadat de Amerikaanse voetbalfederatie schadelijke details onthulde van een jaar lang onderzoek naar vermeend wangedrag en misbruik in de National Damesvoetbalcompetitie.

Het nieuws komt te midden van wijdverbreide kritiek op eigenaar Merritt Paulson en de clubleiding na de bevindingen van US Soccer, waarbij fans dreigen met het boycotten van wedstrijden en sponsors die de samenwerking met de clubs opnieuw evalueren.

In een persbericht waarin de ontslagen woensdagochtend worden aangekondigd, zeiden de Timbers and Thorns – PTFC genoemd – dat algemeen adviseur Heather Davis is benoemd tot interim-president van het moederbedrijf van de teams, Peregrine Sports, en toezicht zou houden op de bedrijfsvoering van beide clubs. Daarnaast zal Ned Grabavoy blijven dienen als technisch directeur en de voetbalactiviteiten van Timbers leiden, terwijl Thorns GM Karina LeBlanc in haar rol zal blijven om de voetbalactiviteiten van de club te leiden.

Paulson, die te maken kreeg met oproepen van fans en media om de clubs te verkopen, zei dinsdag dat hij afstand zou doen van alle Thorns-gerelateerde besluitvorming, maar van plan was betrokken te blijven bij de Timbers.

Het US Soccer-onderzoek bracht onder meer aan het licht dat Wilkinson en Paulson voormalig coach Paul Riley, die door meerdere spelers werd beschuldigd van seksueel wangedrag, in staat hebben gesteld en ervoor instaan, ook al ontsloegen ze hem stilletjes van zijn baan bij de Thorns in 2015.

Golub, 61, werd door US Soccer gevonden als een ongepaste seksuele opmerking tegen voormalig Thorns-coach en nu US Soccer-president Cindy Parlow Cone, die volgde op beschuldigingen van voormalige werknemers dat Golub een giftige werkomgeving bevorderde, zoals gedetailleerd in een verpot door The Oregonian/OregonLive.

In zijn 13 jaar bij de organisatie hielp Golub talloze liefdadigheidsinspanningen te leiden – waaronder een off-field-initiatief Stand Together – de uitbreiding van Providence Park, de succesvolle navigatie van COVID-19-shutdowns en een aanzienlijke groei in populariteit en inkomsten voor beide clubs.

Zijn carrière in de sportwereld beslaat tientallen jaren en omvatte periodes bij de Portland Trail Blazers, Memphis Grizzlies, New York Rangers, Nike, de NBA en de Major League Baseball. Golub is lid van verschillende culturele en non-profitorganisaties voor bedrijven en liefdadigheidsinstellingen in heel Portland.

Wilkinson, 48, trad in 2001 toe tot de Timbers-organisatie als speler toen het deelnam aan de USL, en coachte later de club van 2007 tot 2010. Toen Portland in 2011 toetrad tot Major League Soccer, nam Wilkinson het stokje over als algemeen manager van de club en diende hij in die rol en/of als president van voetbal tot zijn ontslag woensdag.

Wilkinson diende ook als algemeen directeur van de Thorns toen ze in 2013 bij de NWSL kwamen, en hielp snel de club uit te bouwen tot een winnaar, waarmee de basis werd gelegd voor succes, waaronder meerdere NWSL Shields en kampioenschappen.

Ook in 2012, Wilkinson ingevuld als interim-hoofdcoach van de Timbers na het krijgen van kritiek van fans voor de slechte prestaties van het team. De club huurde later Caleb Porter in, die de Timbers in 2015 naar een MLS-kampioenschap leidde. Zijn relatie met de frontoffice verzuurde echter uiteindelijk en leidde tot zijn vertrek naar de Columbus Crew.

Wilkinson, beroemd uitgesproken in de media ten goede of ten kwade, was ook voorzitter van verschillende spraakmakende signeersessies voor beide teams, waaronder clublegendes als Diego Valeri, Sebastian Blanco en Diego Chara aan de kant van Timbers, samen met internationale supersterren zoals Christine Sinclair, Becky Sauerbrunn en Alex Morgan voor de Doornen.

Maar toen in 2021 beschuldigingen tegen Riley aan het licht kwamen, werd Wilkinson uit zijn functie bij de Thorns gezet en uiteindelijk als algemeen directeur vervangen door Karina LeBlanc. Hij bleef echter in zijn volle capaciteit voor de Timbers werken en – nadat een intern onderzoek door de Thorns hem in 2022 van wangedrag had vrijgesproken – werd hij hersteld door de Thorns en diende als president van voetbal voor beide clubs.

Tijdens Wilkinson’s ambtstermijn wonnen de Timbers een MLS Cup in 2015 en speelden ze nog twee keer voor het MLS-kampioenschap (2018, 2021). The Thorns wonnen het NWSL-kampioenschap in 2013 en 2017 en behaalden ook een NWSL-schild in 2016 en 2021. Wilkinson speelde een cruciale rol bij het opzetten van het jeugdopleidingssysteem van de club.

Hij richtte in 2001 de Eastside Timbers FC-jeugdvoetbalclub op en heeft sindsdien met de club in verschillende leidinggevende capaciteiten gewerkt. Eastside’s onder-18 team won het Amerikaanse jeugdvoetbal nationaal kampioenschap in 2010, en werd daarmee het eerste Oregon-team sinds de jaren negentig dat dit deed.

Wilkinson’s impact op de organisatie vanuit een voetbalperspectief – van top tot teen, van het jeugdniveau tot het personeel van het eerste team – was immens en succesvol, maar zijn laatste jaren aan het roer stonden bol van de controverse buiten het veld.

Zijn rol in het Riley-schandaal kwam in twijfel na een rapport van The Athletic vorig jaar, en fans en spelers uitten hun frustratie over een vermeend gesprek dat hij had met Mana Shim – een van Riley’s vermeende slachtoffers – over haar seksualiteit. Wilkinson kwam ook onder vuur te liggen voor zijn behandeling van beschuldigingen van huiselijk geweld tegen voormalig Timbers-speler Andy Polo.

US Soccer ontdekte dat Wilkinson Shim de schuld gaf van het “in een slechte positie brengen van Riley” en een andere NWSL-club vertelde dat hij “hem in een oogwenk zou aannemen”, naast andere problemen met zijn betrokkenheid. Fans wendden zich deze week tot sociale media om hun ongenoegen te uiten en riepen op tot Wilkinson en Golub om vuur te zijn en voor Paulson om de Timbers and Thorns te verkopen.

“Ik begrijp dat we als club moeten evolueren en dat we grote stappen voorwaarts moeten zetten”, zei Wilkinson in februari tijdens een discussie in het gemeentehuis met seizoenkaarthouders van Timbers. “Voor mij gaat het om de naleving van al deze dingen en ervoor zorgen dat we een positieve vertegenwoordiging zijn. Ik vind ook dat als uit die onderzoeken en die bevindingen blijkt dat we iets niet goed hebben gedaan, we als organisatie verantwoordelijkheid moeten nemen en actie moeten ondernemen. Of die actie nu ontslag of disciplinaire maatregelen is, we zullen op de juiste manier handelen.”

Lees hier het volledige US Soccer-rapport.

Dit verhaal wordt bijgewerkt naarmate er meer informatie beschikbaar komt.

— Ryan Clarke, rclarke@oregonian.com, Twitter: @RyanTClarke

Leave a Comment