‘Fat Leonard’ is misschien het onderhandelingsmiddel van Venezuela, zeggen experts

SAN DIEGO (AP) – Een voortvluchtige defensie-aannemer met de bijnaam “Fat Leonard” die beweert belastende seksfoto’s van US Navy-messing te hebben, zou volgens experts het nieuwste onderhandelingsmiddel kunnen worden in de inspanningen van de Venezolaanse president Nicolas Maduro om officiële erkenning te krijgen van de regering-Biden. .

Maar het is onduidelijk hoe hard de Amerikaanse regering zal vechten voor de terugkeer van Leonard Glenn Francis, de Maleisische eigenaar van een scheepsonderhoudsbedrijf in Zuidoost-Azië, die het centrale personage is in een van de grootste omkopingsschandalen in de geschiedenis van het Pentagon.

Hij vluchtte op 4 september naar huis in San Diego en werd dinsdag gearresteerd door de Venezolaanse politie toen hij probeerde aan boord te gaan van een vlucht op de internationale luchthaven Simon Bolivar buiten Caracas. Francis verscheen donderdag voor het eerst voor de rechtbank, volgens een wetshandhavingsfunctionaris in Venezuela die vrijdag met The Associated Press sprak op voorwaarde van anonimiteit omdat hij niet bevoegd was om gerechtelijke procedures te bespreken.

De functionaris, die over de zaak was geïnformeerd, zei dat het nu aan de Verenigde Staten is om de volgende stap te zetten. De Amerikaanse autoriteiten hebben 30 dagen om zijn uitlevering formeel aan te vragen, iets wat de ambtenaar als onwaarschijnlijk beschouwde aangezien de regering-Biden oppositieleider Juan Guaido – niet Maduro – erkent als de legitieme heerser van het land.

Venezuela en de Verenigde Staten hebben een uitleveringsovereenkomst, maar het is niet duidelijk of de Amerikaanse autoriteiten een formeel verzoek hebben ingediend. In een e-mail zei een woordvoerder van het ministerie van Justitie dat het agentschap geen commentaar geeft op uitleveringskwesties. Zelfs onder normale omstandigheden kunnen uitleveringen vele maanden of zelfs jaren in beslag nemen.

De regering-Biden erkent de socialistische regering van Maduro niet officieel, heeft geen ambassade in Venezuela en heeft verpletterende sancties opgelegd aan het land die de betrekkingen verder verbitterd hebben.

Amerikaanse aanklachten tegen Maduro en verschillende leden van zijn binnenste cirkel op beschuldiging van narco-terrorisme of het witwassen van geld waren een grote ergernis tussen de landen. De ernstigste zaak betreft zakenman Alex Saab, die in 2020 werd aangehouden op basis van een Amerikaans arrestatiebevel terwijl hij op weg naar Iran een tankstop maakte in Kaapverdië. Maduro beschouwt Saab als een Venezolaanse diplomaat en heeft kosten noch moeite gespaard om hem terug te halen.

“Ik twijfel er niet aan of de Venezolanen zullen smullen van (Francis’ arrestatie), vooral omdat ze de effecten hebben gevoeld van de lange arm van het Amerikaanse rechtssysteem,” zei David Smilde, een ervaren expert op het gebied van Venezuela en doceert aan de Tulane University.

Francis is het brein achter een enorm omkopingsplan dat tientallen marinefunctionarissen in de val heeft gelokt. Francis gaf toe dat hij ze het hof had gemaakt met seksfeesten in Azië in ruil voor geheime informatie over de routes van marineschepen die hij gebruikte om zijn in Singapore gevestigde bedrijf te helpen.

Francis pleitte schuldig in 2015 en kreeg een gevangenisstraf van maximaal 25 jaar. In afwachting van zijn veroordeling kreeg hij huisarrest in San Diego om medische zorg te krijgen. Hij verstrekte informatie aan Amerikaanse aanklagers die de veroordelingen van 33 van de 34 beklaagden veilig stelden.

Maar toen de zaak bijna ten einde liep en zijn veroordeling slechts enkele weken verwijderd was, sneed hij zijn enkelband af en verdween over de grens naar Mexico. De Venezolaanse autoriteiten zeggen dat hij vervolgens naar Cuba en vervolgens naar Venezuela ging, en van plan was naar Rusland te gaan toen hij werd aangehouden.

In zijn hoogtijdagen oefende de torenhoge man met een brede omtrek en gezellige persoonlijkheid een enorme invloed uit als een belangrijk aanspreekpunt voor Amerikaanse marineschepen in Azië. Het scheepsonderhoudsbedrijf van zijn familie, het in Singapore gevestigde Glenn Defense Marine Asia Ltd. of GDMA, leverde tientallen jaren voedsel, water en brandstof aan schepen.

Hij bestookte agenten met Kobe beef, dure sigaren, concertkaartjes en seksfeesten in luxe hotels van Thailand tot de Filippijnen. In ruil daarvoor gingen commandanten zo ver dat ze hun schepen stuurden, meestal van de 7e vloot van de marine, naar havens die hij controleerde, zodat hij maar liefst $ 35 miljoen aan valse beschuldigingen kon verbergen.

Het is onduidelijk welke informatie Francis heeft die de Amerikaanse marine nog meer in verlegenheid kan brengen. Toch zei Smilde dat het hem niet zou verbazen als Francis opduikt in een door de Venezolaanse regering geproduceerde bekentenisvideo waarin wordt gesuggereerd dat hij meer wellustige details heeft.

‘Ik weet zeker dat de Venezolanen daar blij mee zouden zijn’, zei hij.

Noch Amerikaanse noch Venezolaanse functionarissen hebben details vrijgegeven over hoe Francis zijn tijd op de vlucht doorbracht of wat hij van plan was te doen in Rusland, maar zijn reizen naar drie landen in een periode van twee weken wijzen erop dat hij toegang had tot geld en andere hulp.

Het is onduidelijk of Francis contacten had in Rusland die aanboden om hem te beschermen, en als hij dat deed, wat ze ervoor terug wilden. Francis schepte op dat hij nog steeds compromitterende foto’s en video’s van marinefunctionarissen vasthield.

“Wat de Verenigde Staten het meest zorgen baarde, was dat deze officieren door mij werden gecorrumpeerd, dat ze corrupt zouden zijn door de buitenlandse mogendheden”, zei Francis in een interview met podcaster Tom Wright, die vorig jaar een negendelige serie over de zaak maakte. .

Jason Forge, een voormalige federale aanklager in San Diego die betrokken is bij spraakmakende uitleveringszaken uit Mexico, zei dat Francis misschien Venezuela ervan probeert te overtuigen dat hij iets te bieden heeft, maar Forge betwijfelt of hij dat echt doet. Francis, die volgens gerechtelijke documenten onder huisarrest werd geplaatst na het ondergaan van operaties, is ook een kostbare gevangene geweest vanwege zijn afnemende gezondheid.

“Zelfs aangenomen dat hij gênante foto’s en video’s heeft van verschillende marineofficieren, tenzij ze van Hunter Biden zijn op een van de feestjes, zie ik de VS er gewoon niet om geven”, zei hij, verwijzend naar de zoon van Biden.

Amerikaanse functionarissen wijzen erop dat Venezuela Francis niet lijkt te hebben tegengehouden op zijn weg naar het land en hem gemakkelijk op eigen kracht zou kunnen deporteren zonder enige gerechtelijke procedure.

_____

Goodman meldde zich vanuit Miami.

Leave a Comment