De zaken Nexperia en Elmos laten zien hoe de chipoorlog tussen de VS en China overslaat naar Europa


Hongkong
CNN-zaken

Twee Europese chipdeals zijn in de problemen gekomen vanwege hun banden met China, een teken van bezorgdheid in het Westen over mogelijke Chinese controle over kritieke infrastructuur.

Vorige week kreeg de nieuwe eigenaar van de grootste chipmaker van Groot-Brittannië de opdracht om de overname ongedaan te maken, slechts enkele dagen nadat een andere verkoop van een chipfabriek in Duitsland was geblokkeerd. Beide transacties werden getroffen door bezorgdheid over de nationale veiligheid en hadden betrekking op overnames door Chinese bedrijven.

In het Verenigd Koninkrijk kreeg Nexperia, een Nederlandse dochteronderneming van de in Shanghai genoteerde halfgeleiderfabrikant Wingtech, van de regering te horen dat ze minstens 86% van haar belang in Newport Wafer Fab moest verkopen, meer dan een jaar nadat ze de controle over de fabriek had overgenomen. Stafleden hebben sindsdien geprotesteerd tegen het besluit en zeiden dat het bijna 600 banen in gevaar brengt.

In Duitsland verbood het ministerie van Economische Zaken Elmos Semiconductor, een fabrikant van auto-chips, om zijn fabriek in de stad Dortmund te verkopen aan Silex, een Zweedse dochteronderneming van het Chinese Sai Microelectronics.

Het maken van chips was al in opkomst als een nieuw front in de spanningen tussen de VS en China. Nu illustreren de twee moeizame deals hoe de druk ook in Europa toeneemt, vooral nu westerse functionarissen te maken krijgen met oproepen om belangrijke sectoren buiten de Chinese controle te houden.

“Deze beslissingen markeren een verschuiving naar hardere standpunten met betrekking tot Chinese investeringen in kritieke industrieën in Europa”, zegt Xiaomeng Lu, directeur geotechnologie bij Eurasia Group.

“Amerikaanse druk heeft zeker bijgedragen aan deze beslissingen. [A] een groeiend gevoel van technologische soevereiniteit was waarschijnlijk ook de aanleiding voor deze stappen – regeringen over de hele wereld zijn er steeds meer [viewing the] halfgeleiderindustrie als een strategische hulpbron en proberen ze te beschermen tegen buitenlandse overnames.”

Juridische experts zeiden dat de twee beslissingen opmerkelijk waren omdat aanvankelijk werd aangenomen dat elke deal was goedgekeurd.

De Newport Wafer-zaak is “de eerste voltooide acquisitie” die moet worden afgewikkeld onder een Britse National Security and Investment (NSI) Act, die in januari volledig van kracht werd, aldus Ian Giles, hoofd antitrust en concurrentie voor Europa, het Midden-Oosten. Oost en Azië voor Norton Rose.

Nexperia zei vorige week dat het “geschokt” was door het besluit en dat “de Britse regering ervoor koos geen zinvolle dialoog aan te gaan met Nexperia of zelfs maar de locatie in Newport te bezoeken.”

Het bedrijf voegde eraan toe dat het had aangeboden om “mogelijk zorgwekkende activiteiten” te vermijden en de Britse regering directe controle en deelname aan het beheer van Newport te geven, een terrein van 28 hectare in Zuid-Wales.

Een arbeider in een cleanroom voor de productie van siliciumhalfgeleiderwafels in de Newport Wafer Fab, eigendom van Nexperia, in Newport, Wales op 18 augustus.

De fabriek maakt siliciumwafels, de basis voor het maken van computerchips. Veel van zijn producten drijven uiteindelijk auto’s en medische apparatuur aan. Nexperia heeft aangegeven dat de werknemers in de faciliteit nu een onzekere toekomst tegemoet gaan.

In een open brief tegen de Britse regering zei de Nexperia Newport Staff Association afgelopen donderdag dat het “ongeloof” was dat het levensonderhoud van werknemers “in de aanloop naar Kerstmis in gevaar was gebracht”.

“Dit is duidelijk een diep politiek besluit”, schreef de groep, die het idee verwierp dat de deal de Britse veiligheid zou ondermijnen. “Je moet verstandig zijn en onze banen beschermen door Nexperia toe te staan ​​hun fabriek in Newport te behouden.”

Voor Elmos hadden de Duitse autoriteiten aanvankelijk aangegeven dat ze een voorwaardelijke goedkeuring zouden geven, en zelfs een conceptgoedkeuring gedeeld na een intensief beoordelingsproces van ongeveer 10 maanden, zei het bedrijf in een verklaring na het bevel.

Tim Schaper, hoofd antitrust en concurrentie voor Duitsland bij Norton Rose, zei dat overheidsingrijpen ook belangrijk was, aangezien “de technologie van Elmos vrij oud zou zijn, state-of-the-art in de jaren negentig en naar verluidt niet van groot industrieel belang.”

“De transactie werd het speelbal van een openbaar debat over het verwerven van belangen door Chinese investeerders in belangrijke Duitse technologieën”, zei hij.

Een bedrijfsbord van Elmos Semiconductor, gezien op 9 november in de Duitse stad Dortmund.

Het is mogelijk dat toezichthouders zich zorgen maakten over een uitstroom van technische knowhow, volgens Alexander Rinne, het in München gevestigde hoofd van de Europese antitrustpraktijk van het internationale advocatenkantoor Milbank.

“Elmos staat bekend om het maken van chips voor de automobielsector, de kernindustrie van Duitsland en de trots van het land”, zei hij in een interview.

Elmos en Nexperia weigerden beiden interviewverzoeken. Een woordvoerder van Nexperia vertelde dinsdag aan CNN Business dat het “zijn opties aan het overwegen was met betrekking tot het besluit van de Britse regering”.

Chips zijn een groeiende bron van spanningen tussen de Verenigde Staten en China. Washington heeft een tekort aan materialen tot een nationale veiligheidskwestie verklaard en benadrukt hoe belangrijk het is om concurrerend te blijven op het gebied van geavanceerde technologische mogelijkheden.

Dit jaar hebben de Verenigde Staten hun eigen beperkingen opgevoerd en bondgenoten onder druk gezet om hun eigen beperkingen in te voeren, aldus Lu. In augustus beval de Amerikaanse regering twee topchipmakers, Nvidia (NVDA) en AMD (AMD), om de export van bepaalde krachtige chips naar China stop te zetten.

Twee maanden later onthulde de regering-Biden ingrijpende exportcontroles die Chinese bedrijven verbood om zonder vergunning geavanceerde chips en apparatuur voor het maken van chips te kopen. De regels beperkten ook het vermogen van Amerikaanse burgers of Amerikaanse green card-houders om ondersteuning te bieden voor de ontwikkeling of productie van chips in bepaalde productiefaciliteiten in China.

De druk loopt op. NAVO-secretaris-generaal Jens Stoltenberg drong er maandag bij het Westen op aan “op te passen dat er geen nieuwe afhankelijkheden ontstaan” van China. Tijdens een NAVO-parlementaire vergadering in Madrid zei Stoltenberg dat hij “toenemende Chinese inspanningen” zag om westerse kritieke infrastructuur, toeleveringsketens en belangrijke industriële sectoren onder controle te krijgen.

“We kunnen autoritaire regimes geen enkele kans geven om onze kwetsbaarheden uit te buiten en ons te ondermijnen”, zei hij.

China heeft de behandeling van de twee Europese halfgeleiderzaken teruggedrongen.

“We zijn fel gekant tegen de stap van het VK en roepen het VK op om de legitieme rechten en belangen van Chinese bedrijven te respecteren en een eerlijke, rechtvaardige en (a) niet-discriminerende zakelijke omgeving te bieden”, zei Mao Ning, woordvoerder van het Chinese ministerie van Buitenlandse Zaken, tegen een pers. briefing afgelopen vrijdag toen hem werd gevraagd naar de Newport Wafer-bestelling. “Het VK heeft het concept van nationale veiligheid te ver uitgerekt en de macht van de staat misbruikt.”

Zhao Lijian, een andere woordvoerder van het Chinese ministerie van Buitenlandse Zaken, riep Duitsland en andere landen eerder deze maand tijdens een persconferentie op om “af te zien van politisering van normale economische en handelssamenwerking”, zonder Elmos specifiek aan te spreken.

Duitsland heeft dit jaar meer aandacht besteed aan Chinese kopers. Vorige maand leidde een bod van de Chinese staatsscheepvaartgigant Cosco op een belang in een Hamburgse haventerminal tot soortgelijke controverses. Onder druk van enkele leden van de regering werd de omvang van de investering later beperkt.

Advocaten zeggen dat als de chipmakers in beroep gaan, ze een onzekere strijd kunnen aangaan die jaren kan aanslepen.

In elk geval zouden ze volgens Norton Rose binnen ongeveer een maand na de beslissingen van de toezichthouders een rechtszaak moeten aanspannen, behoudens uitzonderlijke omstandigheden.

Zowel Groot-Brittannië als Duitsland hebben onlangs regels toegevoegd die het overheidstoezicht op dergelijke beslissingen uitbreiden, waardoor de uitkomsten moeilijker te voorspellen zijn. In Duitsland betekende een wijziging van de regels voor directe buitenlandse investeringen in 2020 dat de regering kan ingrijpen in toekomstige deals “als er een ‘waarschijnlijke aantasting van de openbare orde en veiligheid’ is”, aldus Schaper.

Voorheen kon het daarentegen alleen beperkingen opleggen “als er sprake was van een ‘daadwerkelijke, voldoende ernstige bedreiging van de openbare orde en veiligheid'”, vertelde hij aan CNN Business.

In het VK was de mogelijkheid van de regering om deals met terugwerkende kracht te herzien onder de NSI-wet “echt iets dat als verrassend en verstrekkend werd beschouwd”, zegt Andrea Hamilton, een in Londen gevestigde partner bij Milbank.

“Als het wordt aangevochten, zoals Nexperia blijkbaar van plan is, wordt het ook een testcase wat betreft [the] reikwijdte van de limieten van de NSI-wet, ‘zei ze.

Elders verschuift de aandacht naar Nederland. De Nederlandse regering staat momenteel onder druk van de Verenigde Staten om de export naar China te beperken, met name van ASML (ASML), een fabrikant van halfgeleiderapparatuur die een dominante positie inneemt op de markt voor lithografiemachines, aldus Lu van Eurasia Group.

“Het wordt de volgende casestudy”, vertelde ze aan CNN Business.

Nederland heeft duidelijk gemaakt een eigen standpunt te zullen vormen.

Gevraagd naar de kwestie deze maand, zei de Nederlandse minister van Buitenlandse Handel Liesje Schreinemacher dat het land “de Amerikaanse exportbeperkingen voor China niet één op één zou kopiëren”.

“We maken onze eigen afweging”, zei ze in een interview met NRC.

— Zahid Mahmood, Rose Roobeek-Coppack en Laura van CNN Hij heeft bijgedragen aan dit rapport.

Leave a Comment