De aangestelde van DeSantis gebonden aan het bedrijf dat migrantenvluchten regelde

Toen de regering van gouverneur Ron DeSantis een bedrijf nodig had dat het kon vertrouwen om een ​​controversieel programma uit te voeren om migranten naar andere staten te vervoeren, koos het voor een ongebruikelijke optie.

Hoewel de in Destin gevestigde Vertol Systems Company in de luchtvaart actief is, is haar hoofdactiviteit het opleiden van piloten voor het leger en het leveren van helikopters over de hele wereld.

Maar het bedrijf kende een belangrijk lid van de regering-DeSantis: Larry Keefe, de ‘tsaar voor openbare veiligheid’ van de staat die verantwoordelijk is voor het uitvoeren van de anti-immigratieprogramma’s van de gouverneur. Het bedrijf heeft ook een privéjet die van Florida naar San Antonio vloog een week voordat chartervluchten 48 migranten naar Martha’s Vineyard brachten.

Voordat DeSantis Keefe in dienst nam, en voordat hij door de toenmalige president Donald Trump tot US Attorney voor Florida’s Northern District werd benoemd, vertegenwoordigde Keefe Vertol Systems in een tiental rechtszaken tussen 2010 en 2017.

Keefe leidde de processtrategie van het bedrijf, waarbij hij voormalige werknemers aanklaagde die werden beschuldigd van misbruik van fondsen, aannemers die verdacht werden van het stelen van bedrijfsgeheimen en een plaatselijk gazononderhoudsbedrijf dat over een draad liep die was verbonden met een van de helikopters van het bedrijf.

De staat heeft Vertol Systems meer dan $ 1,56 miljoen betaald om, onder andere, de migrantenvluchten van vorige week van Texas naar Martha’s Vineyard te regelen, wat leidde tot verontwaardiging, een strafrechtelijk onderzoek door een lokale sheriff en een federale rechtszaak door een aantal van de migranten.

Tot nu toe zijn de banden van Keefe met Vertol Systems de beste verklaring waarom de staat het bedrijf heeft aangenomen. De administratie van DeSantis heeft weinig details bekendgemaakt over het geheime programma, dat wordt betaald met $ 12 miljoen aan rente die is verdiend met federaal COVID-hulpgeld.

Staatsfunctionarissen hebben niet gezegd hoe ze voor Vertol Systems hebben gekozen, of de staat meerdere biedingen voor het werk heeft gevraagd zoals vereist door de wetgever, of zelfs het contract van de staat met het bedrijf heeft vrijgegeven.

Het kantoor van de gouverneur reageerde niet op verzoeken om commentaar.

LEES MEER: Medewerkers verbonden aan DeSantis beloofden migranten naar Delaware te vliegen – maar lieten ze achter

Uit gerechtelijke documenten en andere documenten blijkt dat het bedrijf actief is in de GOP-politiek. Naast Keefe vertegenwoordigde de Amerikaanse vertegenwoordiger Matt Gaetz, die Keefe had aangenomen voordat Gaetz in het Congres werd gekozen, ook Vertol Systems in twee rechtszaken in 2010. Het bedrijf en de eigenaar, James Montgomerie, hebben sinds 2005 $ 27.000 aan Republikeinse politici en politieke comités gegeven.

Vertol Systems is ook een partner in een bedrijf genaamd Zeppelin Holdings LLC met Jay Odom, een prominente ontwikkelaar van Okaloosa County en naaste medewerker van Gaetz.

In 2009 werd Odom samen met de voorzitter van het Florida House, Ray Sansom en de toenmalige president van het Northwest Florida State College, aangeklaagd wegens het doorsluizen van bouwfondsen van de staatsschool om een ​​hangar te bouwen voor het bedrijf van Odom, Destin Jet. De aanklachten werden ingetrokken, maar in 2013 pleitte Odom schuldig aan schendingen van campagnefinanciering in een aparte zaak en werd hij veroordeeld tot zes maanden gevangenisstraf.

Zeppelin Holdings LLC bezit een Cessna Citation-jet met acht zitplaatsen dat dezelfde koers vloog als de vliegtuigen die naar Martha’s Vineyard gingen. Uit vluchtgegevens blijkt dat op 5 september, de week voor de Martha’s Vineyard-vluchten, Zeppelin’s Cessna van Destin naar Tallahassee vloog, stopte in Tampa, terugkeerde naar Destin en vervolgens naar San Antonio reisde, waar hij tot 7 september bleef. voor dezelfde jet van de vorige maand geen reizen naar San Antonio.

De jet keerde op 16 september weer terug naar San Antonio, twee dagen nadat de vlucht naar Martha’s Vineyard was voltooid. Uit trackinggegevens blijkt dat de jet een uur op de luchthaven van San Antonio bleef en terugkeerde naar Destin.

Noch Keefe, Odom noch Vertol Systems reageerden op vragen of het Zeppelin Holdings-jet toestemming had om deel te nemen aan het initiatief van de gouverneur.

Keefe leidt de immigratiestrijd van DeSantis

Keefe werd afgelopen september door het kantoor van de gouverneur aangenomen als de eerste ‘tsaar voor openbare veiligheid’ van de staat, met een salaris van $ 131.725.

DeSantis zei destijds dat de rol van Keefe zou zijn “om de belastingbetalers in Florida te beschermen tegen het dragen van de last van roekeloos immigratiebeleid.”

Sindsdien heeft de staat een aantal regels en beleid opgelegd om illegale immigratie aan te pakken.

Florida heeft wetshandhavers van de staat naar de zuidelijke grens in Texas gestuurd voor een bedrag van ten minste $ 1,6 miljoen; hard opgetreden tegen opvangcentra in Florida die namens de federale overheid huisvesting en diensten bieden aan migrantenkinderen; de regering Biden aangeklaagd wegens haar immigratiebeleid; en vaardigde een breed uitvoeringsbevel uit dat, gedeeltelijk, wetshandhavers van de staat “aanmoedigde” om chauffeurs aan te houden die migranten naar de staat vervoeren.

In december vroeg DeSantis ook de door de GOP gecontroleerde wetgevende macht om miljoenen dollars om migranten uit Florida naar andere staten te exporteren, met vermelding van de rijke enclave Martha’s Vineyard.

Vertol Systems Company lijkt niet voor de hand liggend om regelmatig tientallen mensen door het land te vliegen.

De activiteiten van het bedrijf waren gericht op onderhoud en ondersteuning van vliegtuigen, het opleiden van piloten en het verhuren van helikopters aan visserij- en andere bedrijven over de hele wereld. Van 2000 tot 2020 ontving het bedrijf meer dan $ 25,7 miljoen aan defensiecontracten voor vliegtraining, blijkt uit gegevens.

Sinds het nieuws bekend werd over de betrokkenheid van het bedrijf bij de migrantenvluchtprogramma’s van DeSantis, werd de website offline gehaald. In april zei haar website dat het vier soorten helikopters en drie soorten kleine vliegtuigen met een maximale capaciteit van 12 personen bestuurde. (FAA-records tonen aan dat het bedrijf 55 vliegtuigen heeft.)

Geen van de vliegtuigen van het bedrijf bracht de 48 migranten naar Martha’s Vineyard. In plaats daarvan blijkt uit vluchtgegevens dat Ultimate JetCharters uit Ohio ze heeft gevlogen, blijkbaar als onderaannemer. De contracterende websites van de staat tonen geen betalingen aan het bedrijf. Ultimate JetCharters, gespecialiseerd in zakelijke shuttles, reizen van sportteams en casinoreizen, heeft niet gereageerd op herhaalde verzoeken om commentaar over hoe het betrokken raakte bij het programma en of het het werk zou voortzetten.

Deze week stond er nog een ronde vluchten van Ultimate JetCharters gepland om migranten van Texas naar Delaware – de thuisstaat van Biden – te vliegen, maar ze werden zonder uitleg geannuleerd, waardoor de migranten in San Antonio vastzaten.

Sinds 2010 hebben Vertol Systems en Montgomerie advocatenkantoor Keefe, Anchors & Gordon ingeschakeld om het bedrijf te vertegenwoordigen in meer dan 20 rechtszaken die zijn aangespannen in Okaloosa County.

De zaken varieerden van persoonlijk – zoals Keefe die een dronken bestuurder aanklaagde die in de Range Rover van Montgomerie was gecrasht – tot professionele, zoals het aanklagen van een aannemer die volgens Vertol Systems Company zijn klantenlijst en ‘handelsgeheimen’ had gestolen. (De aannemer kreeg de opdracht om $ 2.500 te betalen en niet te concurreren met Vertol Systems Company.)

In 2012 klaagden Keefe en Vertol Systems Company een bedrijf voor gazonverzorging in Niceville, Dogwood Services, aan. Een medewerker van het bedrijf die het gras aan het maaien was in de hangar op de luchthaven van Destin, reed over een draad die aan een van de helikopters van Vertol was bevestigd.

Vertol zei recht te hebben op schadevergoeding, afgemeten aan wat het huren van een vergelijkbare helikopter zou kosten. De verdediging voerde aan dat de helikopter een maand voorafgaand aan het incident niet was gevlogen en ook vier maanden na reparatie niet was gevlogen.

De rechter koos de kant van Vertol Systems. Courtney Smith, toen een advocaat die Dogwood vertegenwoordigde, zei dat ze zich herinnert dat het een zeer litigieuze, heen en weer zaak was.

En ze herinnert zich Keefe, van wie ze zei dat hij bijzonder strijdlustig was – een reputatie die hij in het gebied had, zei ze.

Smith, die nu in Zuid-Florida werkt, zei dat ze niet kan praten over hoe Vertol Systems werkt, maar dat Keefe “over alles zou discussiëren als het maar gelijk zou hebben”.

Ze zei dat het haar niet verbaasde dat het bedrijf betrokken was bij de migrantenvluchten.

Firma vertegenwoordigt nog steeds bedrijf

In 2017 werd Keefe door Trump gekozen als de Amerikaanse advocaat voor het noordelijke district van Florida, waar hij toezicht hield op de federale vervolgingen voor de staat Panhandle en Gainesville.

Het advocatenkantoor van Keefe liet zijn naam vallen, maar bleef Vertol Systems vertegenwoordigen.

In 2020 heeft het bedrijf een Crestview-medewerker aangeklaagd die volgens hem de geheimhoudingsovereenkomst van het bedrijf had geschonden. De werknemer beweerde dat de overtreding voortkwam uit het sturen van foto’s van gevaren op de werkplek naar de federale Occupational Safety and Health Administration. De rechtbank koos de kant van Vertol Systems en de werknemer werd bevolen om materialen te vernietigen of in te leveren.

Datzelfde jaar klaagde een Nieuw-Zeelandse piloot die een van de helikopters van het bedrijf neerstortte terwijl hij voor een tonijnvisserij op de Marshalleilanden werkte, het bedrijf aan en beweerde dat hij nog steeds meer dan $ 16.000 schuldig was. Drie dagen later klaagde het bedrijf de piloot aan en beweerde dat de crash te wijten was aan een nalatige en/of roekeloze operatie. Die zaak staat nog open.

En in 2019 nam Vertol een agressieve aanpak nadat een piloot neerstortte en stierf tijdens een visspotexpeditie in de buurt van Micronesië.

Jeffrey Lynn LaVere, een 39-jarige voormalige sergeant van het Amerikaanse leger die 17 jaar in het leger heeft gediend, werkte voor Vertol Systems als een gecontracteerde piloot.

Ongeveer een jaar na zijn dood diende zijn vrouw een proces wegens onrechtmatige dood in in Oregon, waar Vertol Systems was gevestigd. Ze zei dat hij haar vier dagen voor de crash van haar man had ge-sms’t om “zijn zorgen te uiten over de slechte staat van de helikopter”, volgens gerechtelijke documenten.

Zeven dagen later spande Vertol Systems een eigen rechtszaak aan tegen de vrouw en beweerde dat zij, als vertegenwoordiger van de nalatenschap van haar man, het bedrijf geld schuldig was omdat de helikopter beschadigd was.

In de klacht zeiden de advocaten van Vertol Systems dat de crash “uitsluitend het gevolg was van LaVere’s nalatigheid en roekeloosheid.”

Advocaten van LaVere’s vrouw bekritiseerden de advocaten van het bedrijf voor juridische manoeuvres, waaronder het verwijderen van haar als beheerder van de nalatenschap van haar man – en het installeren van hun eigen persoon als vervanging.

“Onze cliënt is een jonge weduwe die enorm heeft geleden”, vertelde haar advocaat aan de advocaten van Vertol in Oregon, volgens het dossier van die staat. “Uw cliënt lijkt erop uit om dat lijden te vergroten.” Een onderzoek van de National Transportation Safety Board wees uit dat de waarschijnlijke oorzaak van het ongeval “het falen van de piloot om boven het oppervlak van de oceaan vrij te houden” was. De rechtszaken werden ingetrokken, waarbij beide partijen hun eigen advocaatkosten betaalden.

Dit verhaal is oorspronkelijk gepubliceerd 22 september 2022 18:01.

Leave a Comment