Analyse – bemiddeling van de Saoedische prins in Oekraïne signaleert ‘nuttige’ banden met Rusland

Door Aziz El Yaakoubi

RIYADH (Reuters) – Saoedi-Arabië heeft een diplomatieke overwinning behaald door vrijheid te garanderen voor buitenlandse strijders die in Oekraïne zijn gevangengenomen, wat de waarde aangeeft van de alliantie van de kroonprins met Rusland voor westerse partners die Moskou willen isoleren tijdens de oorlog daar, zeggen analisten.

Kroonprins Mohammed bin Salman kan ook ontdekken dat het initiatief – al dan niet opzettelijk – hem een ​​stap dichter bij internationale rehabilitatie brengt nadat de moord op Jamal Khashoggi in 2018 zijn reputatie had beschadigd, zeggen ze.

Dankzij de bemiddeling van prins Mohammed heeft Rusland woensdag 10 buitenlanders vrijgelaten die het in Oekraïne had gevangengenomen, waaronder vijf Britten en twee Amerikanen.

De verhuizing, blijkbaar mogelijk gemaakt door de zorgvuldig gekoesterde banden van prins Mohammed met de Russische president Vladimir Poetin, viel samen met een gevangenenruil waarbij 215 Oekraïners en 55 Russen en pro-Moskou-Oekraïens betrokken waren, die Turkije hielp te bemiddelen.

Kristian Ulrichsen, politicoloog aan het Baker Institute van Rice University in de Verenigde Staten, zei dat de werkrelatie tussen Saoedi-Arabië en Rusland een cruciaal element lijkt te zijn geweest bij de keuze van de tussenpersoon.

“Door deze bemiddeling goed te keuren en resultaten te boeken, kan Mohammed bin Salman zichzelf presenteren als bekwaam om de rol van regionaal staatsman te spelen op een manier die ingaat tegen het verhaal van de kroonprins als een impulsieve en ontwrichtende acteur”, zei Ulrichsen.

Het aanvankelijke imago van prins Mohammed als een gedurfde hervormer werd gehavend door de moord in 2018 op Khashoggi, een columnist van de Washington Post, door toedoen van Saoedische agenten die als dicht bij MbS worden gezien.

Hij ontkent opdracht te hebben gegeven tot de moord op Khashoggi, maar zegt dat hij uiteindelijk de verantwoordelijkheid droeg zoals het gebeurde onder zijn toezicht.

‘HUMANITAIRE GEBAAR’

In opmerkingen aan de BBC zei de Saoedische minister van Buitenlandse Zaken, prins Faisal bin Farhan, dat de motivatie achter de betrokkenheid van Saoedi-Arabië bij de vrijlating van gevangenen humanitair was. Hij ontkende dat de kroonprins betrokken was geraakt bij het herstellen van zijn reputatie.

“Dat speelde geen rol. Ik denk dat dat een zeer cynische kijk is,” zei hij. Hij voegde eraan toe dat het koninkrijk met betrekking tot het conflict zelf een onderhandelde oplossing wilde zien en Riyad was vastbesloten om te proberen die uitkomst veilig te stellen.

Prins Faisal zei dat de kroonprins sinds april een overeenkomst met Poetin had gesloten om een ​​gevangenendeal uit te werken, toen hij de kwestie van de vijf Britse burgers ‘begreep’ na een bezoek aan het koninkrijk door de toenmalige Britse premier Boris Johnson.

“Zijne Koninklijke Hoogheid heeft president Poetin kunnen overtuigen dat dit een humanitair gebaar is dat de moeite waard is, en zo hebben we dit resultaat bereikt”, vertelde prins Faisal aan Fox News.

De vrijgelaten gevangenen, waaronder ook een Kroatische, een Marokkaanse en een Zweedse onderdaan, werden met een Saoedisch vliegtuig naar Riyad gevlogen, waar ambtenaren in de rij stonden om hen te begroeten.

De Amerikaanse staatsburgers Alexander Drueke, 39, en Andy Huynh, 27, beiden uit Alabama, zullen naar verwachting binnen enkele dagen Saoedi-Arabië verlaten, zeiden functionarissen.

Het belang van het koninkrijk, ‘s werelds grootste olie-exporteur, voor zowel Washington als Moskou is toegenomen in een tijd waarin de oorlog van Rusland in Oekraïne de wereldwijde energiemarkten overspoelt.

Wereldleiders hebben een pad gebaand naar Riyad om meer olieproductie te vragen. Maar Saoedi-Arabië heeft weinig bereidheid getoond om deel te nemen aan de inspanningen om Rusland te isoleren. Het heeft zijn samenwerking met Poetin geïntensiveerd, onder meer binnen de olieproducentengroep OPEC+.

‘NUTTIGE’ BANDEN MET RUSLAND

Een bezoek in juli van de Amerikaanse president Joe Biden slaagde er niet in de Saoedi’s toezeggingen te doen voor een onmiddellijke stijging van de olieproductie of een harder optreden tegen Poetin, wat de spanningen benadrukte die op de relatie tussen Washington en Riyad drukten.

Ali Shihabi, een regeringsgezinde commentator, zei dat de Saoedische bemiddeling bij de vrijlating van de gevangenen “een primeur was”.

“Ik denk dat het koninkrijk het Westen een bericht stuurde dat zijn banden met Rusland ook voor hen een nuttig doel kunnen dienen”, zei Shihabi.

“Je hebt een aantal landen nodig om de banden met beide partijen te onderhouden.”

Een westerse diplomaat zei dat de deal met de gevangenen al maanden in de maak was, maar dat het grootste deel van de diplomatieke gemeenschap in de Golf er pas in het allerlaatste stadium van hoorde.

De Amerikaanse nationale veiligheidsadviseur Jake Sullivan, minister van Buitenlandse Zaken Antony Blinken en de Britse premier Liz Truss bedankten de Saoedische kroonprins voor zijn rol.

Kristin Diwan, senior wetenschapper aan het Arab Gulf States Institute in Washington, zei dat het ongebruikelijk was voor Saoedi-Arabië om de strategie van diplomatieke bemiddeling te gebruiken – iets dat goed ingeburgerd is voor kleinere Golfstaten zoals Qatar om hun banden te benutten.

“Het is als alchemie – hij (prins Mohammed) verandert zijn veel bekritiseerde banden met Rusland in goud”, zei Diwan.

(Rapportage door Aziz El Yaakoubi, redactie door William Maclean)

Leave a Comment