Ambtenaren: voortvluchtige omkopingszaak van de marine probeerde Rusland te bereiken

SAN DIEGO (AP) — Sinds zijn ontsnapping twee weken geledenambtenaren zeggen dat de voortvluchtige Maleisische defensie-aannemer met de bijnaam “Fat Leonard” – die een van de grootste omkopingsschandalen van de Amerikaanse marine orkestreerde – tussen landen snelde om een ​​plek te vinden waar hij vrijwel onaantastbaar kon worden voor de Amerikaanse autoriteiten.

Het werkte bijna.

Na het afsnijden van een enkelband en het ontglippen van huisarrest in San Diego op 4 september, zeggen Amerikaanse en Venezolaanse functionarissen dat Leonard Glenn Francis de grens naar Mexico is overgestoken en vervolgens naar Cuba en Venezuela is gereisd, waar hij dinsdag werd gearresteerd in Simón Bolívar Internationale luchthaven buiten Caracas.

Francis was van plan om naar Rusland te reizen, volgens de directeur-generaal van Interpol Venezuela, Carlos Garate Rondon, die de arrestatie bekendmaakte in een verklaring die woensdag op Instagram werd geplaatst. Hij zei dat Francis zal worden overgedragen aan de gerechtelijke autoriteiten van het land om een ​​uitleveringsprocedure te starten.

Greg Rinckey, een voormalige legeradvocaat die nu een privépraktijk heeft, zei dat hij gelooft dat Francis “probeerde om een ​​aantal landen te gebruiken om buiten de jurisdictie van de US Marshals Service te komen.”

‘Het lijkt erop dat ze hem net op tijd hebben gepakt,’ zei Rinckey. “Als hij Rusland had bereikt, geloof ik niet dat de Russen hem aan ons zouden hebben overgedragen.”

En hoewel Venezuela en de Verenigde Staten een uitleveringsovereenkomst hebben, zou de Amerikaanse regering voor een zware uitdaging kunnen staan ​​om de voortvluchtige terug te brengen naar Amerikaanse bodem. De regering-Biden erkent officieel de socialistische regering van president Nicolas Maduro niet, heeft geen ambassade in Venezuela en heeft het land verpletterende sancties opgelegd die de betrekkingen verder verbitterd hebben. Samenwerking op het gebied van rechtshandhaving tussen de twee landen is zeldzaam.

Er was geen onmiddellijk bericht over wanneer Francis zou kunnen worden uitgeleverd aan de VS

De arrestatie kwam aan de vooravond van zijn geplande veroordeling in een federale rechtbank in Californië voor een jarenlang omkopingsplan.

Francis pleitte in 2015 schuldig en had toestemming gekregen om in huisarrest te blijven om medische zorg te krijgen terwijl hij samenwerkte met het openbaar ministerie. Met zijn hulp hebben officieren van justitie de veroordelingen van 33 van de 34 beklaagden veiliggesteld, waaronder meer dan twee dozijn marineofficieren.

De torenhoge man met een brede omtrek en gezellige persoonlijkheid oefende ongelooflijke invloed uit als een belangrijk aanspreekpunt voor Amerikaanse marineschepen in havens in heel Azië. Het scheepsonderhoudsbedrijf van zijn familie, het in Singapore gevestigde Glenn Defense Marine Asia Ltd. of GDMA, leverde tientallen jaren voedsel, water en brandstof aan schepen. Hij bestookte agenten met Kobe beef, dure sigaren, concertkaartjes en wilde seksfeesten in luxe hotels van Thailand tot de Filippijnen. In ruil daarvoor gaven commandanten hem geheime informatie en stuurden hun schepen, meestal van de 7e vloot van de marine, naar havens die hij controleerde, zodat hij maar liefst $ 35 miljoen aan valse beschuldigingen kon verbergen.

Onder degenen met wie hij bevriend raakte, was een Russische diplomaat, vertelde Francis aan podcaster Tom Wright, die een negendelige serie over de zaak maakte. In een aflevering die afgelopen oktober werd gepost, zei Francis dat hij slechts “op een steenworp afstand” van de Russische ambassade in Singapore woonde, en dat de Russische diplomaat onuitgenodigd bij zijn huis zou langskomen om wodka en andere geschenken af ​​te geven.

Het is niet bekend of Francis zich tijdens zijn vlucht tot zijn Russische vrienden wendde voor hulp.

Een wetshandhavingsfunctionaris die bekend is met de zaak, vertelde The Associated Press dat de autoriteiten Francis hebben opgespoord met behulp van een mobiel nummer dat ze hadden gekregen. De functionaris, die sprak op voorwaarde van anonimiteit omdat ze niet bevoegd waren om de zaak in het openbaar te bespreken, zei dat Francis zich dinsdag in een wijk in Caracas bevond.

De Venezolaanse autoriteiten hebben een team van agenten op de luchthaven ingezet nadat een taxichauffeur hen had getipt dat Francis een hotel verliet en daarheen ging.

De functionaris zei dat Francis van plan was om aan boord te gaan van een vliegtuig naar het Venezolaanse Caribische eiland Margarita, dat Venezuela wil veranderen in een populaire bestemming voor Russische toeristen vanwege de ongerepte stranden die bereikbaar zijn met de veerboot of vluchten vanaf het vasteland. De regering zei vorige maand dat het van plan is om vanaf 1 oktober vijf vluchten per week aan te bieden tussen Margarita en Moskou. Op het eiland zijn al borden in het Russisch te zien.

De functionaris zei dat Francis later de autoriteiten vertelde dat zijn eindbestemming Rusland was.

Het is onduidelijk of Francis contacten had in Rusland die aanboden om te helpen, en zo ja, wat ze ervoor terug wilden. Francis schepte op dat hij nog steeds compromitterende foto’s en video’s van marinefunctionarissen vasthield.

“Wat de Verenigde Staten het meest zorgen baarde, was dat deze officieren door mij werden gecorrumpeerd, dat ze corrupt zouden zijn door de buitenlandse mogendheden”, zei Francis in een van de afleveringen van de podcast.

Zijn veroordelingshoorzitting werd donderdag nog gehouden om de veranderende situatie het hoofd te bieden. Als hij terugkomt, heeft Francis nieuwe advocaten nodig.

Zijn advocaat, Devin Burstein, vertelde de rechter dat hij van plan is een motie in te dienen om hun banden te verbreken vanwege een “onherstelbare storing in de advocaat-cliëntrelatie”. Burstein maakte geen melding van de arrestatie van zijn cliënt in Venezuela.

En wanneer Francis terugkomt, hebben de aanklagers aangegeven dat hij een nog langere straf zal krijgen, en vroegen ze de rechtbank om nota te nemen van zijn verzuim om te verschijnen op zijn veroordelingshoorzitting zoals bevolen. Dat zou vijf jaar kunnen toevoegen aan zijn mogelijke straf van 25 jaar, als hij uiteindelijk wordt aangeklaagd voor het niet komen opdagen.

Rechter Janis Sammartino van de Amerikaanse districtsrechtbank heeft op 14 december een statushoorzitting voor Francis ingesteld met het voorbehoud dat alle partijen eerder zouden kunnen ontmoeten, afhankelijk van hoe de gebeurtenissen zich ontvouwen.

“Deze gang van zaken roept verschillende problemen op en zal uiteraard een impact hebben op andere zaken”, zei ze.

In oktober zijn er veroordelingshoorzittingen gepland voor vier marineofficieren die voor de rechter zijn gekomen en in de zaak zijn veroordeeld.

____

Garcia Cano meldde vanuit Caracas, Venezuela. AP-schrijver Joshua Goodman in Miami heeft bijgedragen aan dit rapport.

Leave a Comment